7 avances científicos que se han logrado gracias a los esfuerzos de investigación provocados por la pandemia
Por: BBC Mundo
Septiembre 2020
Fotografia: Getty Images

Hemos escuchado las palabras "coronavirus" y "covid-19" tantas veces a lo largo de este 2020 que es posible perder la perspectiva del tiempo.

En verdad no pas√≥ ni un a√Īo desde que en Wuhan, China, se reportaron los primeros casos de una extra√Īa enfermedad infecciosa y apenas van 6 meses desde que se declar√≥ la pandemia.

"Aunque parezca una eternidad, es muy poco tiempo para grandes desarrollos en investigaci√≥n, al menos desde el punto de vista t√©cnico", dicen a BBC Mundo Gorka Larrinaga y Bego√Īa Sanz, profesores en la Facultad de Medicina y Enfermer√≠a de la Universidad del Pa√≠s Vasco, Espa√Īa.

Y, sin embargo, est√° sucediendo.

"La verdad es que en el campo de la investigación está suponiendo un grandísimo estímulo en diferentes terrenos", con "muchísimos cambios punteros y revolucionarios", afirma a BBC Mundo el doctor en genética y biología celular Miguel Pita.

Las profundas crisis sociales, económicas y sanitarias provocadas por la pandemia han llevado a que la lucha contra el coronavirus SARS-CoV-2 cuente con inversiones millonarias y con el incansable trabajo de miles de científicos de todo el mundo.

Es as√≠ que en esta campa√Īa global sin precedentes por encontrar la "cura anti covid-19", al menos siete aspectos de la ciencia ya han cambiado, seg√ļn distintos especialistas.

1. Colaboración de equipos

"El coronavirus ha supuesto la colaboración de muchos equipos. Y esa es una muy buena noticia", dice Pita, quien también es profesor e investigador de genética de la Universidad Autónoma de Madrid.

"Los investigadores tienden a colaborar mucho", agrega, "pero la pandemia ha supuesto una llamada adicional y se han colocado los resultados a disposición muy rápidamente de todos los grupos".

Sanz y Larrinaga coinciden con Pita.

"Lógicamente, la presión ejercida por la gravísima situación sanitaria y socioeconómica mundial ha hecho que la colaboración de muchas facultades, grupos y centros de investigación haya aumentado", así como también "se hayan creado redes de colaboración", explican.

2. Secuenciación del virus

Una de estas √°reas de colaboraci√≥n cient√≠fica internacional es tambi√©n una de las que registra "grandes progresos", seg√ļn Pita.

"De forma somera y para que se entienda, diría que en el terreno de la bioinformática ha habido grandes novedades por cómo se están analizando y estudiando las secuencias del material genético de cada virus que infecta a una persona y que permiten ver cómo evoluciona el virus con el paso de las generaciones".

Desde que China reportó a la Organización Mundial de la Salud (OMS) la existencia del nuevo coronavirus a finales de diciembre de 2019 hasta los primeros días de septiembre, investigadores de todo el mundo han registrado 12.000 mutaciones en su genoma, de acuerdo a la revista científica Nature.

Y el n√ļmero crece cada d√≠a.

En palabras de Pita: "La comunidad científica ha puesto sus mejores medios al servicio de esta investigación aumentando mucho la capacidad de cálculo y tenemos revisiones constantes de los cambios genéticos del coronavirus".

3. Diagnóstico ultrarrápido

Uno de los grandes desaf√≠os de la covid-19 ha sido (y a√ļn es) detectar a las personas infectadas para poder aislarlas y as√≠ contener mejor el contagio de la enfermedad.

En este aspecto, Pita destaca "el desarrollo de técnicas para el diagnóstico muy potentes utilizando herramientas de edición genética, que es un elemento muy trascendente de la genética hoy en día".

El investigador da dos ejemplos que ya han demostrado ser eficaces y pronto estarán disponibles para efectuar diagnósticos "ultrarrápidos".

Por un lado, menciona técnicas de diagnóstico que, si bien son "algo menos sensibles" que la llamada prueba PCR o hisopado, tiene la ventaja de ofrecer resultados inmediatos.

Por otra parte, agrega, están las "técnicas de diagnóstico diferencial para distinguir entre el SARS-CoV-2 y otros virus, algo que tiene notable importancia para el correcto diagnóstico de los pacientes y, por tanto, para la elección del tratamiento".

4. Vacuna histórica

El hecho de que este coronavirus y la enfermedad que provoca sean nuevos hace que a√ļn existan muchos vac√≠os de conocimiento a sus alrededores. Pero hay algo que los especialistas tienen claro: la √ļnica forma de lograr la inmunidad colectiva es con una vacuna.

"Desde luego, el primer gran avance será la obtención de una vacuna eficaz y segura que pueda administrarse a la población de forma masiva", afirman Sanz y Larrinaga.

A lo que agregan: "Si, tal como se dijo desde la OMS, esto ocurriera durante el a√Īo 2022, aunque pueda parecernos lejano, ser√≠a un enorme √©xito puesto en el contexto del tiempo que se ha tardado en obtener otras vacunas y poder llevarlas a gran parte de la poblaci√≥n mundial".

En efecto, el plazo habitual de desarrollo de vacunas es de 15 a 20 a√Īos. Ahora podr√≠a reducirse a 1 a√Īo, quiz√°s 1,5.

Así lo afirma un estudio publicado el mes pasado en la Revista de la Asociación Médica Estadounidense (JAMA, por su sigla en inglés) y liderado por Paul Offit, especialista en inmunología estadounidense famoso por haber cocreado una vacuna contra el rotavirus.

En sus palabras, la vacuna contra el SARS-CoV-2 est√° yendo a una "velocidad endiablada".

Pero lo novedoso no est√° solo en los tiempos, sino tambi√©n en las distintas metodolog√≠as empleadas para su dise√Īo, "algunas de ellas con caracter√≠sticas que nunca se hab√≠an considerado", dice Pita.

"Son vacunas que, si se prueban eficaces, el proceso de producci√≥n industrial resultar√≠a m√°s r√°pido que en las vacunas con dise√Īos cl√°sicos, algo muy √ļtil en una situaci√≥n como la actual", agrega.

De acuerdo al estudio liderado por Offit, se están empleando dos metodologías de desarrollo novedosas en el campo de la vacunación.

Por un lado, est√°n las vacunas de ARN mensajero (ARNm), las cuales "nunca se han utilizado comercialmente para prevenir infecciones", afirma el estudio. Tal es el caso de aquellas que est√°n dise√Īando las compa√Ī√≠as Pfizer y BioNTech juntos, y la de Moderna.

La otra metodolog√≠a se basa en el uso de una familia de virus del resfriado com√ļn modificados gen√©ticamente. Ejemplo de ellos son las vacunas en las que trabajan la Universidad de Oxford con AstraZeneca y la de Johnson & Johnson.

"De manera similar a las vacunas de ARNm, no hay vacunas disponibles comercialmente para prevenir enfermedades humanas usando esta estrategia. Más bien, su uso clínico se ha limitado a una vacuna autorizada contra la rabia animal", asegura el estudio publicado en JAMA.

Seg√ļn Offit y los otros autores, distintos factores como "la tr√°gica naturaleza de una pandemia en curso han creado un caldo de cultivo f√©rtil para la innovaci√≥n".

Y contin√ļan: "Aunque se desconoce el √©xito final de un candidato o candidatos a vacuna, es probable que los cambios en el campo de la vacunaci√≥n que han tra√≠do estas circunstancias exigentes hayan llegado para quedarse".

5. Otros tipos de tratamientos

Adem√°s de ir a contrarreloj para crear una vacuna, hay investigadores trabajando en el desarrollo de tratamientos para los pacientes con covid-19.

Por ejemplo, Sanz y Larrinaga publicaron un art√≠culo en el sitio de divulgaci√≥n The Conversation donde mencionan "otro tipo de tratamiento que podr√≠a ser √ļtil en pacientes covid para evitar llegar a la etapa m√°s cr√≠tica de la enfermedad", dicen a BBC Mundo.

"Se trata de administrar a los pacientes la proteína a la que se une el virus para poder penetrar en la célula. La proteína administrada va disuelta en el plasma y, si el virus se une a esta en vez de a la que se encuentra en las células, entonces no invade más tejidos y prevenimos la gravedad de la enfermedad", explican.

En otras palabras, la estrategia consiste en "enga√Īar" al coronavirus.

Seg√ļn Sanz y Larrinaga, "este m√©todo, que se encuentra en fase 2 de experimentaci√≥n, podr√≠a abrir un nuevo campo en el tratamiento de otras enfermedades v√≠ricas, no solo la covid-19".

6. Pr√°cticas de higiene

"Otro gran avance, que no está directamente relacionado con la investigación que hacemos en nuestros laboratorios pero que es fundamental para el futuro, es que hayamos conseguido introducir en la cultura de nuestra ciudadanía ciertos hábitos de higiene y prevención que sirvan para contener esta y otras epidemias provocadas por virus", afirman Sanz y Larrinaga.

Tal es el caso del uso de mascarillas en zonas concurridas en tiempos de epidemia ("algo que es frecuente ver en grandes urbes de países asiáticos") y "evitar acudir a lugares de concentración de gente y espacios cerrados cuando uno está con una enorme congestión o con síntomas gripales", dicen.

De hecho, estudios en distintos países ya están demostrando que las medidas tomadas para prevenir el contagio de covid-19 han hecho que la temporada de enfermedades respiratorias y virales sea menos extendida y mortal.

Por ejemplo, una investigaci√≥n publicada el mes pasado en la Revista M√©dica Brit√°nica (BMJ, por su sigla en ingl√©s) analiz√≥ los datos de resfriados, gripes y bronquitis de 500 cl√≠nicas en Inglaterra y descubri√≥ que en promedio se registraron nueve veces menos casos que en el mismo periodo de los 5 a√Īos anteriores.

7. La importancia de la ciencia

Para Mercedes Jim√©nez Sarmiento, bioqu√≠mica del Centro de Investigaciones Biol√≥gicas Margarita Salas de Espa√Īa, "un cambio profundo a ra√≠z de la pandemia es que la sociedad ha comprendido que la soluci√≥n pasa por la ciencia", dice a BBC Mundo.

La ciudadanía, explica, "ha querido saber de salud y de ciencia, y lo ha hecho directamente de los expertos. Estos, a su vez, se han esforzado en querer comunicar mejor la ciencia debido a la demanda de información de calidad por parte de los periodistas y de la sociedad".

Jiménez Sarmiento destaca que "comunicar ciencia no es fácil": "Son contenidos complejos con lenguaje específico, y además avanza despacio y sobre evidencias a menudo no obvias, que se van modificando cuando aparecen demostraciones nuevas. Y eso es difícil de aceptar".

Por eso cree que "ha sido un gran avance mutuo de la ciencia y de la sociedad, porque ahora est√°n m√°s cerca que nunca y deben apoyarse".

 

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