Premio Nobel de Medicina para los descubridores de una clave de la 'respiración' de las células
Por: El País
Octubre 2019
Fotografia: EFE

William Kaelin (EE UU), Peter Ratcliffe (Reino Unido) y Gregg Semenza (EE UU) han ganado hoy el premio Nobel de Fisiología o Medicina por su descubrimiento de "cómo las células sienten y se adaptan al oxígeno disponible".

Los tres cient√≠ficos han aclarado un primer paso fundamental para que un organismo pueda adaptarse al ox√≠geno disponible y lo transforme en energ√≠a. En concreto desvelaron c√≥mo los niveles disponibles de ox√≠geno influyen en el metabolismo de las c√©lulas y en la funci√≥n de los tejidos. Estos hallazgos han puesto las bases para posibles tratamientos contra la anemia o el c√°ncer, seg√ļn detalla la Asamblea del Nobel en su comunicado de prensa.

Uno de los descubrimientos seminales de este Nobel es c√©lebre por los motivos equivocados. Semenza (Nueva York, 1956), investigador de la Universidad Johns Hopkins, se centr√≥ en el estudio del gen EPO, fundamental para aumentar los niveles de ox√≠geno en sangre al producir eritropoyetina. Esta prote√≠na se sintetiza en los ri√Īones y al llegar al torrente sangu√≠neo promueve la producci√≥n de gl√≥bulos rojos, portadores de ox√≠geno. La prote√≠na EPO, descubierta en 1977, se convirti√≥ uno de los compuestos de dopaje deportivo m√°s c√©lebres, pero los mecanismos moleculares que regulan su producci√≥n en funci√≥n del ox√≠geno disponible eran un misterio.

En 1991, Semenza desarroll√≥ ratones transg√©nicos que llevaban el gen EPO humano. En ellos identific√≥ una secuencia gen√©tica encargada de iniciar la producci√≥n de EPO cuando bajan los niveles de ox√≠geno. Dos a√Īos despu√©s, Ratcliffe (Lancashire, 1954), de la Universidad de Oxford, demostr√≥ que este mecanismo est√° presente en la inmensa mayor√≠a de tejidos, no solo en el ri√Ī√≥n, lo que demostr√≥ la universalidad de este sensor celular.

En 1998 Semenza observó que sus ratones eran incapaces de desarrollar venas, glóbulos rojos o un sistema cardiaco si les faltaba un complejo de dos proteínas a las que bautizó factor inducible por hipoxia (HIF, en inglés), también dependientes de los niveles de oxígeno en el entorno. Si el oxígeno abunda, el sistema de limpieza celular marca y elimina estas proteínas, pero cuando falta, deja de hacerlo para permitir que los tejidos sigan generando toda la energía posible con el oxígeno disponible.

Casi al mismo tiempo, William Kaelin (Nueva York, 1957), onc√≥logo de la Facultad de Medicina de Harvard, estudiaba por qu√© algunos de sus pacientes de c√°ncer presentaban un exceso de vasos sangu√≠neos en los ri√Īones. Kaelin demostr√≥ que estos pacientes tienen desactivado el gen VHL, que funciona como un interruptor que previene el c√°ncer. Kaelin y Ratcliffe descubrieron que el gen VHL no solo protege ante tumores, sino que es una parte esencial del sensor de ox√≠geno celular, pues ayuda a preservar las prote√≠nas necesarias cuando falta el ox√≠geno y las elimina cuando abunda.

El sofisticado sensor celular descrito por Semenza, Ratcliffe y Kaelin es esencial para muchas funciones biol√≥gicas, desde el funcionamiento de los m√ļsculos durante el esfuerzo intenso a la correcta respuesta del sistema inmune pasando por el desarrollo del embri√≥n y la placenta, seg√ļn ha destacado la Asamblea del Nobel.

Los hallazgos de estos tres investigadores también han tenido impacto en la medicina, por ejemplo en el tratamiento de la anemia. Además se ha demostrado que las células tumorales aprovechan estos mecanismos para secuestrar el metabolismo celular y crecer más rápido, por lo que es están investigando nuevos tratamientos para "asfixiar" a los tumores.

En 2016 los tres galardonados recibieron el premio Lasker de investigación médica básica  por estos mismos descubrimientos.

Desde 1901 un total de 219 científicos han recibido este galardón creado por Alfred Nobel. Solo 12 de ellos son mujeres, un 5,4%. La proporción es mucho más sangrante en disciplinas como Física que solo han reconocido a mujeres tres veces entre unb total de 210 galardonados.

El a√Īo pasado los galardonados fueron el japon√©s Tasuku Honjo y el estadounidense James Allison por el descubrimiento "de la terapia contra el c√°ncer por la inhibici√≥n de la regulaci√≥n inmune negativa". Ambos cient√≠ficos sentaron las bases de los actuales tratamientos oncol√≥gicos con inmunoterapia.

El premio está dotado con nueve millones de coronas suecas, unos 940.000 euros. Este premio abre la ronda de anuncios esta semana, que continuará el martes con el de Física, el miércoles, Química, el jueves el de la Paz y, finalmente, Economía, que se dará a conocer el lunes de la semana que viene.

 

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