Arranca la misión para encontrar rastros de vida en Marte
Por: El País
Julio 2020
Fotografia: NASA

Hace mucho, mucho tiempo, el planeta rojo fue azul. Marte tuvo r√≠os y oc√©anos con agua suficiente como para cubrir todo el planeta. Tambi√©n hab√≠a una atm√≥sfera densa parecida a la de la Tierra, el escenario perfecto para que apareciese la vida. Y hubo tiempo suficiente, pues Marte fue h√ļmedo durante unos 1.500 millones de a√Īos. Despu√©s, por razones que no est√°n claras, el aire marciano se empez√≥ a hacer cada vez m√°s fino, la atm√≥sfera pr√°cticamente desapareci√≥ y con ella el agua l√≠quida. Solo quedaron casquetes polares y placas de hielo enterrado en un planeta des√©rtico y g√©lido. As√≠ las cosas, existe la posibilidad de que la vida marciana surgiese en alg√ļn momento e incluso que haya sobrevivido hasta ahora.

EE UU ha lanzado a las 13.50 de este jueves (hora peninsular espa√Īola) la misi√≥n espacial que por primera vez ha sido dise√Īada para encontrar signos de vida pasada en el planeta rojo. El robot de exploraci√≥n Perseverance, del tama√Īo y peso de un coche mediano, es el veh√≠culo de exploraci√≥n extraterrestre m√°s completo que haya pisado la superficie de otro planeta. La misi√≥n de la NASA tiene una importante contribuci√≥n espa√Īola.

El lanzamiento ha sido algo descafeinado, pues ninguno de los miembros de los equipos cient√≠ficos de los diferentes instrumentos estar√°n all√≠ para ver rugir y despegar al cohete Atlas. La pandemia de la covid-19 ha complicado las cosas hasta el punto de que la NASA lleg√≥ a barajar posponer la misi√≥n hasta el pr√≥ximo acercamiento m√°ximo de Marte y la Tierra, dentro de dos a√Īos. Pero los responsables del programa han pisado el acelerador, en parte porque el mundo vio hace apenas una semana c√≥mo China lanzaba con √©xito su primera misi√≥n al planeta rojo, un proyecto de enorme ambici√≥n que incluye un orbitador, un aterrizador y un rover, el primero en la historia que podr√° hacerle sombra a EE UU, que por ahora sigue siendo el √ļnico pa√≠s que ha desplegado con √©xito veh√≠culos m√≥viles en Marte.

"Quien no quiera ver que hay competici√≥n entre ambos pa√≠ses es que est√° ciego", reconoce Jorge Pla-Garc√≠a, miembro del equipo cient√≠fico del instrumento MEDA, uno de los siete que lleva el Perseverance. MEDA ser√° "el primer instrumento que estudiar√° al gran protagonista de la atm√≥sfera de Marte: el polvo, equiparable en importancia al vapor de agua en la atm√≥sfera terrestre", resalta Pla-Garc√≠a, investigador del Centro de Astrobiolog√≠a, donde ya se han desarrollado instrumentos similares para veh√≠culos anteriores. "El polvo en suspensi√≥n cambia el comportamiento de la ATM y se adhiere a todas partes, incluido los trajes de astronauta. Adem√°s en Marte hay tormentas de polvo locales, regionales e incluso, cada seis a√Īos, globales. Estas cubren todo el planeta, algo impensable en la Tierra, y no tenemos ni idea de c√≥mo puede pasar esto", explica el ingeniero. El instrumento MEDA tambi√©n medir√° la temperatura del aire y el suelo, la velocidad del viento y la radiaci√≥n ultravioleta.

Tras su despegue, la nave pasará 200 días viajando a 21.000 kilómetros por hora hasta llegar a Marte el 18 de febrero, el mismo mes que la misión China y el orbitador emiratí lanzados hace unos días.

El destino de Perseverance es el cr√°ter Jezero formado por el impacto de un meteorito hace millones de a√Īos y que contiene las rocas m√°s antiguas que se pueden encontrar hoy en la superficie de Marte. Esta es la primera vez que el rover incorpora un sistema de inteligencia artificial que analizar√° el terreno y decidir√° si tomar tierra en el punto acordado o desplazarse para sortear rocas u otros peligros. Por primera vez tambi√©n hay c√°maras y micr√≥fonos que apuntan hacia la superficie y que nos permitir√°n ver y escuchar un aterrizaje en Marte como si fu√©semos nosotros a bordo de la nave.

Los anteriores veh√≠culos de la NASA -Spirit, Opportunity y Curiosity- demostraron que Marte tuvo las condiciones adecuadas para albergar vida. Ahora el Perseverance va a buscar rastros de ella. Jezero, en el hemisferio norte pero cerca del ecuador, es uno de los mejores lugares para hacerlo, pues hace unos 3.500 millones de a√Īos por all√≠ discurri√≥ un r√≠o que fue llenando el cr√°ter de agua hasta convertirlo en un gran lago. Justo en esa √©poca en la Tierra ya hab√≠a formas de vida microbianas cuyos f√≥siles han sido estudiados en detalle. Lo que en nuestro planeta fue el inicio de una carrera imparable hacia formas de vida m√°s y m√°s diversas y complejas, en Marte qued√≥ truncado, sin que sepamos muy bien por qu√©.

Perseverance explorar√° durante dos a√Īos los meandros, orillas y playas arenosas de aquella masa de agua, hoy convertidas en un desierto de dunas y pendientes escarpadas de unos 500 metros. Es en esta zona donde es m√°s probable encontrar minerales en los que pudieron quedar restos org√°nicos producidos por microbios. Los siete instrumentos del rover han sido especialmente dise√Īados para identificar esos materiales, que probablemente estar√°n en arcillas y carbonatos.

Esta ser√° la primera vez que una misi√≥n aplique en Marte una nueva tecnolog√≠a de an√°lisis que permite conocer al detalle la composici√≥n y estructura de los compuestos y determinar si fueron producidos por microbios. Se trata de la espectroscop√≠a raman, una de las tecnolog√≠as incluidas en el instrumento Supercam. "M√°s que un instrumento esto es como un laboratorio que permite aplicar hasta seis t√©cnicas diferentes de an√°lisis, algo que nunca se hab√≠a hecho antes", explica Fernando Rull, f√≠sico de la Universidad de Valladolid y miembro del equipo cient√≠fico de Supercam. Todas estas t√©cnicas ayudar√°n a "conocer la historia geoqu√≠mica de los compuestos analizados y averiguar si tienen origen org√°nico", resalta Rull. Espa√Īa tambi√©n ha desarrollado la antena de alta ganancia que comunicar√° al rover con la Tierra. El coste total de la misi√≥n han sido 2.400 millones de d√≥lares.

Sea como sea, Perseverance se va a quedar a un paso de encontrar vida. Sus instrumentos solo pueden encontrar indicios de ella. Para llevar la investigaci√≥n un paso m√°s all√°, el veh√≠culo rob√≥tico ir√° metiendo las muestras m√°s interesantes en tubos de metal que ir√° dejando por la superficie marciana y que ser√°n recogidos por una futura misi√≥n de EE UU y Europa para traer esas muestras de vuelta a la Tierra y analizarlas con m√°s detalle. Esta es una haza√Īa cient√≠fica en la que tambi√©n compite China, pues su misi√≥n marciana Tianwen-1 pretende algo muy parecido.

Adem√°s de buscar vida, el Perseverance es una avanzadilla rob√≥tica al eventual desembarco de astronautas en el planeta rojo. El robot lleva incorporado un peque√Īo helic√≥ptero capaz de volar a hasta 10 metros de altura y que es un primer prototipo de dron marciano con el que los futuros astronautas podr√≠an saber, por ejemplo, qu√© hay al otro lado de una colina.

Uno de los instrumentos del rover va a ensayar la producci√≥n de ox√≠geno a partir del asfixiante di√≥xido de carbono, el gas m√°s abundante en la atm√≥sfera de Marte. Es la primera prueba de los futuros generadores que permitir√°n respirar a los astronautas y fabricar combustible para cohetes a base de ox√≠geno y metano. El veh√≠culo tambi√©n lleva un radar capaz de penetrar en el subsuelo hasta 10 metros y que buscar√° reservas de agua helada que, en un futuro, podr√≠a abastecer una base marciana para beber, regar y producir metano. En esto EE UU compite y mucho con China, cuya misi√≥n rob√≥tica tambi√©n incorpora un radar similar y cuyo destino es otro cr√°ter en el que hay una reserva de agua helada en el subsuelo 400 veces mayor que toda la cuenca hidrogr√°fica de Espa√Īa.

 

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