Gonzalo Moratorio, el √ļnico latinoamericano entre los 10 cient√≠ficos destacados de Nature
Por: BBC Mundo
Diciembre 2020
Fotografia: Institut Pasteur Uruguay

Al científico uruguayo Gonzalo Moratorio se le acerca gente en su país a agradecerle lo que ha logrado con su equipo: desarrollar tests nacionales de diagnóstico del virus de la covid-19 que han permitido contener el impacto de la pandemia.

El vir√≥logo es el √ļnico latinoamericano en la lista de este a√Īo de "Los 10 de Nature", la selecci√≥n de 10 individuos que, seg√ļn la prestigiosa publicaci√≥n cient√≠fica brit√°nica, "fueron parte de algunos de los mayores eventos en el mundo de la ciencia en 2020".

Moratorio, se√Īala Nature, "trabaj√≥ con colegas para desarrollar tests de diagn√≥stico del virus de la covid-19 que ayudaron a su pa√≠s a evadir una cascada de infecciones y muertes".

El cient√≠fico es responsable del Laboratorio de Evoluci√≥n Experimental de Virus en el Institut Pasteur de Montevideo, y es profesor de virolog√≠a en la Facultad de Ciencias de la Universidad de la Rep√ļblica, Udelar.

El investigador de 37 a√Īos, a quien Nature describe como un "cazador de coronavirus", no s√≥lo logr√≥ con sus colegas que Uruguay tuviera r√°pidamente sus propios tests de diagn√≥stico, sino que fueran realizados por una red de laboratorios en el interior del pa√≠s.

"Desde un principio nos dijimos: la clave es ser independientes y poder testear, testear, testear", dice a BBC Mundo.

Nature aclara que la lista de sus 10 científicos destacados "no es un premio o un ránking, sino una forma de destacar eventos clave en el mundo de la ciencia a través de las historias humanas de los involucrados".

Moratorio habló con BBC Mundo sobre qué lo inspiró a dedicarse a la ciencia, cómo fueron desarrollados los tests de diagnóstico y cuáles son las grandes lecciones de la pandemia.

"Es un Don Quijote"

En febrero de 2020 Moratorio estaba a cargo por primera vez de su propio laboratorio en el Institut Pasteur de Montevideo, luego de haber regresado a Uruguay tras varios a√Īos de investigaci√≥n en el exterior.

Fue entonces que el director del Instituto, Carlos Batthyány, lo llamó a una reunión virtual con directivos de los Institutos Pasteur en diferentes países de América y en París.

"En esa reunión se empezó a hablar del virus (de la covid-19), y de las metodologías diagnósticas y yo me dije: acá hay que hacer algo", relató.

"Lo bueno del director fue citarme para esa reunión porque lo más increíble es que había entrado a montar mi laboratorio en febrero y prácticamente no tenía ni un mes en el instituto".

En esa etapa temprana de la pandemia, Batthyány, al igual que muchos otros científicos, pensó que Uruguay no se vería muy afectado, tal como había ocurrido con otras epidemias.

"Todos, incluido yo, subestimamos al principio el impacto del virus", dijo Moratorio a BBC Mundo.

En declaraciones citadas por la revista Nature, Batthy√°ny relat√≥ que "Gonzalo sali√≥ de aquel encuentro y se puso a trabajar. Cuando √©l est√° convencido de que algo debe hacerse, derriba monta√Īas".

"Es un Don Quijote en ese sentido".

"Teníamos que ser autónomos"

Moratorio tuvo claro desde un principio que Uruguay debía ser autónomo y generar sus propias herramientas.

"Cuando hablaba con mis colegas en Espa√Īa y en Francia me dec√≠an que hab√≠a un problema: no hab√≠a tests, capacidades".

"Entonces lo que yo veía era que las fronteras se empezaban a cerrar, que venía un lockdown planetario, y que claramente mercados como los nuestros no iban a ser competitivos".

Al mismo tiempo, "teníamos un montón de gente con expertise y máquinas ociosas que podían ser puestas a funcionar".

"Lo perfecto es enemigo de lo bueno. Lo importante fue convencerse de que si abr√≠amos la cancha y pon√≠amos a todo lo que es la academia, en este caso las universidades, los institutos, y les ense√Ī√°bamos a hacer esto, pod√≠amos montar una red de laboratorios de diagn√≥stico p√ļblico. Y eso fue lo que hicimos".

Tests con innovaciones

Los tests de diagnóstico desarrollados por Moratorio y su equipo se basan en la tecnología estándar llamada Q PCR, o reacción en cadena de la polimerasa.

La Q se refiere a cuantificar. La t√©cnica permite amplificar el material gen√©tico en una muestra para detectar se√Īales de fluorescencia que indican la cantidad de virus presente.

"B√°sicamente nosotros nos basamos en protocolos acad√©micos, en informaci√≥n que estaba disponible", se√Īal√≥.

Pero Moratorio y su equipo desarrollaron innovaciones cruciales.

"Vimos que estos tests de Q PCR necesitaban m√°s de un lugar por paciente en la m√°quina de Q PCR, lo cual significa que si la m√°quina permite poner 96 tubos, vos por paciente generalmente usabas tres lugares, tres tubos por paciente".

"Lo que hicimos fue llevar toda esa reacci√≥n a un √ļnico tubo en donde est√°n los controles internos, los controles de si el test funciona y la detecci√≥n o no del genoma del SARS-CoV-2".

"Y también utilizamos buffers o soluciones que permitieran acelerar el resultado".

"Pero la clave", se√Īal√≥ el cient√≠fico utilizando una analog√≠a, "fue en vez de comprar autom√≥viles importados y muy, muy caros, usar esas partes para construir algo a nivel nacional y poder escalarlo para nunca quedarnos sin tests".

"Ni un centavo"

Moratorio destaca especialmente que se trat√≥ de un esfuerzo conjunto que los investigadores realizaron sin ning√ļn fin de lucro.

"Quiero mencionar a la Dra. Pilar Moreno quien codirige conmigo, y hay que darle a ella y al equipo entero la importancia que merecen", afirmó.

"Desde el momento que hicimos el test hasta los m√°s de 100.000 tests que venimos entregando, nosotros en ning√ļn momento tomamos un centavo. Esto todo fue cedido al sector de salud p√ļblica y mi salario ha permanecido incambiado, de manera que esto pueda agilizarse".

"Nunca tuve una visi√≥n desde el punto de vista mercantil, sino de democratizar. Lo √ļnico que no se puede comprar en la vida es el tiempo, y nosotros lo pudimos comprar para que hoy Uruguay, luego de diez meses de pandemia, tenga menos de 100 muertos".

Red de laboratorios

Una vez dise√Īada la t√©cnica en el laboratorio, los cient√≠ficos del Institut Pasteur se asociaron con una empresa de biotecnolog√≠a local, ATGen, para la producci√≥n de los tests.

En un comienzo los tests de Moratorio eran gran parte de los disponibles. Actualmente hay ofertas de otros laboratorios.

El científico estima que su laboratorio ha aportado en lo que va de la pandemia unos 100.000 tests, cerca de un 20% del medio millón que el país lleva realizados en ese período.

"Algo importante de los tests es que se obtuvieron en parte con fondos del Mercosur, por lo que todos nuestros tests han sido gratis para toda la red de salud p√ļblica, cuando todos sabemos que un hisopado sale US$100 m√°s o menos".

Moratorio también impulsó el desarrollo de una red de laboratorios en el interior del país, y para ello viajó a muchos sitios "formando gente, capacitando".

El cient√≠fico cita especialmente un caso en el departamento de Rocha, conocido por sus playas, donde ense√Ī√≥ a ec√≥logos microbianos a realizar los tests para la covid-19.

"Es un lugar donde los estudiantes tienen la tabla de surf abajo del brazo y juntan bacterias, pero usan técnicas de biología molecular, y les dije: esto es lo que tienen que hacer. Fue muy lindo".

El impacto de la oveja Dolly

Moratorio tuvo desde ni√Īo inter√©s en la biolog√≠a.

"Desde muy chico siempre me dio por los experimentos y por investigar", relató.

Pero asegura que dos momentos fueron clave para que se decidiera por estudiar la genética de los virus.

"Hubo dos cosas que me marcaron mucho en biología. Una fue la clonación de la oveja Dolly, me acuerdo como si fuera el día de hoy. Dije guau, yo quiero hacer esto".

"Y la otra fue una película que se llama 'Epidemia' de Dustin Hoffman y Rene Russo, de los 90. Cuando la vi dije quiero hacer genética y quiero servir".

Moratorio se gradu√≥ en la Facultad de Ciencias de la Universidad de la Rep√ļblica e hizo un posgrado en el Institut Pasteur en Montevideo, antes de partir a formarse en el exterior, primero en Brasil y luego en California y en Par√≠s, donde hizo un posdoctorado en el Instituto Pasteur entre 2012 y 2018.

¬ŅQu√© lo llev√≥ a regresar a Uruguay?

"El que me fui para volver, me fui para intentar formarme y ponerle cara a los nombres de los artículos científicos que leía y admiraba y tuve la suerte de trabajar directamente con quien quería trabajar".

Moratorio trabaj√≥ en el laboratorio del vir√≥logo argentino Ra√ļl Andino en la Universidad de California en San Francisco.

Y luego en el laboratorio de virolog√≠a de Marco Vignuzzi, "que fue mi jefe en Par√≠s y hab√≠a sido posdoc de Ra√ļl Andino".

Pudo continuar su carrera en el exterior pero decidió regresar.

"Tengo mis raíces en Uruguay y tenía ganas de volver y montar una escuela de virología diferente a lo que había acá, y poder transmitir un poco de todo lo que pasé desde el punto de vista formativo".

Lecciones de la pandemia

Moratorio cree que la pandemia ha dejado muy en claro la importancia de invertir en ciencia y valorar a los científicos.

"De las grandes lecciones yo creo que deberíamos considerar es que la ciencia es tan transversal en todas las actividades que realizamos como lo es la actividad financiera".

"No hay ning√ļn ministerio que pueda funcionar sin que se contemplen los n√ļmeros, los ingresos, etc. Pensemos lo mismo poniendo ciencia, poniendo el pienso, algo que aporte valor agregado, que mejore los procesos, que los haga m√°s sustentables y m√°s beneficiosos".

"Al final del día lo que tiene que hacer la ciencia es mejorar nuestra calidad de vida como especie, y creo que esta pandemia dejó claro que el aporte científico, si fuera pensado desde cada rincón de lo que hace un país, puede ser superlativo".

"Hay que aportar y poner a los científicos a trabajar en toda la red de infraestructura del país para mejorar cada uno de nuestros procesos".

Para ello es fundamental, seg√ļn el investigador, aumentar el porcentaje del PIB, o Producto Interno Bruto, que se invierte en ciencia.

"En Uruguay anda en el 0,4%, es de los porcentajes más bajos en toda la región, es realmente muy triste, prácticamente es un sistema muy joven, muy mal atendido".

Moratorio cree que es esencial que el porcentaje de inversión en ciencia sea de al menos el 1% del PIB.

"Est√° demostrado en mucho pa√≠ses, por ejemplo pa√≠ses escandinavos o Corea del Sur, pa√≠ses que ten√≠an otro perfil de pa√≠ses productores de materias, que luego de invertir en ciencia y tecnolog√≠a en 15 a√Īos lo que aument√≥ en 5 o 10 puntos fue el PIB global, general del pa√≠s".

"Hay que tener muchísima pasión"

Gonzalo Moratorio es hoy una figura conocida por muchos uruguayos.

Le agradecen su aporte para contener la pandemia incluso cuando realiza algunas de sus actividades fuera de la investigación.

El cient√≠fico es surfista y adem√°s dirige un equipo de f√ļtbol, Arquitectura Juniors, en la Liga Universitaria de su pa√≠s.

Incluso a veces, cuando come con los miembros del laboratorio en un restaurante, alg√ļn comensal les hace llegar de regalo una cerveza.

Son peque√Īos y valiosos reconocimientos del aporte de quienes dedican su vida a la ciencia.

¬ŅQu√© aconsejar√≠a Gonzalo Moratorio a j√≥venes que se inician en la investigaci√≥n?

"Yo creo que si la carrera científica me dio algo fue la lección, y me la sigue dando con estos mimos al alma, de que lo más importante no es ganarle a nadie sino volverse a levantar".

"Hay que tener muchísima pasión, sin pasión no logramos nuestros objetivos. Muchísima pasión y muchísimo compromiso".

"Y hay que tenerle miedo a los sue√Īos de uno, porque si uno no les tiene miedo no son lo suficientemente grandes".

 

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