Premio Nobel de Física 2019: "No hay sitio para Dios en el Universo"
Por: El País
Octubre 2019
Fotografia: Juli√°n rojas

En 1994 Michel Mayor hizo un descubrimiento hist√≥rico, de alcance mundial, as√≠ que no dijo nada a nadie y esper√≥ hasta tenerlo m√°s que confirmado. Al a√Īo siguiente, en junio, este astrof√≠sico y su estudiante Didier Queloz volvieron a usar su telescopio del observatorio de Haut-Provence (Francia) para mirar a 51 Pegasi, una estrella a 50 a√Īos luz de la Tierra. La se√Īal segu√≠a ah√≠.

"En aquella √©poca, este campo de estudio estaba muy menospreciado porque durante d√©cadas se hab√≠an hecho much√≠simos anuncios de exoplanetas y todos resultaron ser falsos", recuerda Mayor. La luz de su astro titilaba indicando que hab√≠a un mundo descomunal, del tama√Īo de J√ļpiter, orbitando la estrella, pero era imposible. Las leyes de la f√≠sica predec√≠an que para descubrir un planeta as√≠ eran necesarios 10 a√Īos de observaci√≥n, el tiempo que tardar√≠a un planeta as√≠ en dar una vuelta completa a su estrella. Este lo hac√≠a en solo cuatro d√≠as. Era un planeta que no pod√≠a existir, pero ah√≠ estaba. "Est√°bamos seguros de la calidad de nuestra medici√≥n, pero no tanto de la interpretaci√≥n", admite Mayor.

El descubrimiento del primer exoplaneta fue confirmado ese mismo a√Īo. Mayor y Queloz inauguraron un nuevo campo de la astrof√≠sica. No solo existen en el universo planetas inconcebibles fuera de nuestro sistema solar, sino que son legi√≥n, pues desde entonces se han descubierto 4.057 exoplanetas, algunos de ellos del tama√Īo de la Tierra y con capacidad de albergar vida.

Mayor cuenta que ayer a las 11:45 de la ma√Īana se le ocurri√≥ abrir el ordenador. Pinch√≥ en un enlace y se enter√≥ de que le hab√≠an dado el Nobel. "Empezaron a llegar cientos de mensajes. Respond√≠a a uno y llegaban cinco m√°s. Cerr√© el ordenador y no lo he vuelto a abrir", explica a EL PA√ćS este astrof√≠sico suizo de 77 a√Īos, ganador del Nobel de F√≠sica 2019 junto a Queloz por el descubrimiento del primer exoplaneta y James Peebles por su contribuci√≥n a la cosmolog√≠a. Ayer, reci√©n llegado a Madrid para visitar el Centro de Astrobiolog√≠a e impartir una conferencia en Almagro, Mayor, profesor em√©rito de la Universidad de Ginebra, respondi√≥ a las preguntas de este peri√≥dico.

 

Pregunta. La Real Academia de Ciencias sueca le ha otorgado el premio por mostrar "el sitio que ocupa la Tierra en el cosmos". ¬ŅCu√°l es ese sitio?

Respuesta. Las estadísticas dicen que hay miles de millones de planetas en nuestra galaxia, la Vía Láctea. Muchísimos son como la Tierra. Parte de ellos está a la distancia precisa de su estrella para que haya una temperatura adecuada y se dé la química compleja necesaria para que aparezca la vida. Basados en esto, las probabilidades de que haya vida en el universo son descomunales. Ahora lo importante es buscar los exoplanetas que están más cerca de nosotros para que podamos captar más fotones y analizar la química de su atmósfera.

P. ¬ŅEncontraremos vida en esos planetas?

R. Al menos sabemos cómo hacerlo. Podemos detectar los biomarcadores en la atmósfera que demuestran que hay vida en ellos. Eso sí, nos faltan los instrumentos para analizar la luz del planeta, algo muy complicado porque siempre hay una enorme cantidad de luz emitida por la estrella y es difícil separarlas. Yo estoy convencido de que existe vida en muchos lugares del universo.

P. Los planetas extrasolares, incluso los considerados habitables porque pueden albergar agua líquida, son entornos muy expuestos a la radiación estelar...

R. Pueden ser formas de vida m√°s simples que nosotros. Los elementos qu√≠micos son siempre los mismos, pero hay tantas posibilidades de diversidad. Piensa por ejemplo en la Tierra, lo diferentes que son los animales que viven sobre la tierra de los que est√°n en el oc√©ano, o en un desierto, o en un bosque... ¬ŅC√≥mo es realmente la vida en otros planetas? Es una cuesti√≥n preciosa y enorme para la pr√≥xima generaci√≥n.

P. Giordano Bruno, que fue quemado por la Iglesia en el siglo XVII, propuso que hay muchos otros sistemas solares en el universo, lo que no encaja con el relato cristiano de la creaci√≥n ¬ŅCu√°l es el sitio de Dios en el universo?

R. La visi√≥n religiosa dice que Dios decidi√≥ que solo hubiese vida aqu√≠, en la Tierra, y la cre√≥. Los hechos cient√≠ficos dicen que la vida es un proceso natural. Yo creo que la √ļnica respuesta es investigar y encontrar la respuesta, pero para m√≠ no hay sitio para Dios en el universo.

P. ¬ŅQu√© posibilidad hay de que algunos de esos miles de planetas con vida sean Tierras como la nuestra?

R. Encontrar vida evolucionada, una civilización, es una pregunta completamente diferente. Es mucho más difícil, por ahora no hay forma de responderla. Yo puedo pasar feliz el resto de mi vida intentando responder solo la pregunta de si hay vida más allá de la Tierra.

P. El primer exoplaneta que usted descubri√≥ estaba a unos 50 a√Īos luz y es un gigante gaseoso como J√ļpiter. El exoplaneta terrestre m√°s cercano a la Tierra, Pr√≥xima b, descubierto en 2016, est√° a 4,5 a√Īos luz ¬ŅSer√° posible alg√ļn d√≠a explorar alguno de estos mundos?

R. Nunca podremos ir. Los humanos tardamos tres d√≠as en viajar hasta la Luna. La luz solo necesit√≥ un segundo. Imagina un planeta a 12 a√Īos luz. La luz tarda mil millones de segundos en llegar. Multiplica tres d√≠as por mil millones, es demasiado tiempo. Es una fantas√≠a pensar que podemos ir hasta all√≠. Existe un proyecto para enviar minisat√©lites a Pr√≥xima acelerados con l√°ser hasta casi la velocidad de la luz. Es muy dif√≠cil, pero incluso si lo consigues, un artefacto a esa velocidad que pase durante una fracci√≥n de segundo junto al planeta no podr√° captar nada interesante. ¬°No aprenderemos nada! Nuestra √ļnica opci√≥n es desarrollar m√©todos remotos de detecci√≥n basados en la qu√≠mica.

P. Muchos de los exoplanetas terrestres descubiertos est√°n en torno a estrellas enanas rojas, diferentes de nuestro Sol. ¬ŅAfecta esto a la posibilidad de que haya vida?

R. Hemos descubierto unos cuantos cientos de planetas usando la t√©cnica de velocidad radial. El a√Īo pasado mi equipo comenz√≥ a operar un nuevo espectr√≥grafo llamado Esspreso que puede conectarse a cuatro telescopios de ocho metros de di√°metro en Paranal, Chile. Con este instrumento ya tenemos la capacidad de detectar un planeta de masa baja [similar a la Tierra]. Adem√°s el E-ELT nos dar√° una enorme capacidad para detectar biomarcadores en planetas terrestres.

P. ¬ŅEst√°n en estrellas como el Sol?

R. La mayor√≠a de los esfuerzos actuales se basan en estrellas m√°s peque√Īas, porque la zona habitable est√° m√°s cerca del astro y es m√°s f√°cil analizarla. Pero personalmente creo que la zona habitable est√° tan cerca de la estrella que puede haber un enorme bombardeo de part√≠culas estelares, lo que puede hacer dif√≠cil que haya vida. Yo me inclino por buscar en las estrellas enanas naranjas, que son un punto intermedio entre las enanas rojas y nuestro Sol, con una masa de unos 0,7 soles. Para el futuro apuesto por estas estrellas.

 

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