¬ŅQu√© son las c√©lulas T y de qu√© forma aportan inmunidad oculta contra la covid-19?
Por: BBC Mundo
Julio 2020
Fotografia: Reuters

Aunque investigaciones recientes sugieren que los anticuerpos contra la covid-19 pueden perderse en solo tres meses, han surgido nuevas esperanzas en el horizonte con las enigmáticas células T.

Los indicios se hab√≠an estado acumulando desde alg√ļn hace tiempo.

Primero, los científicos descubrieron pacientes que se habían recuperado de la infección de covid-19, pero misteriosamente no tenían anticuerpos contra la enfermedad.

Después surgió el hallazgo de que muchos de los que sí habían desarrollado anticuerpos parecían perderlos solo pocos meses después.

En resumen, aunque los anticuerpos han mostrado ser invaluables para rastrear la propagación de la pandemia, quizás no tienen el rol esencial en la inmunidad como se había pensado.

Si vamos a adquirir una protección a largo plazo, parece cada vez más probable que esta tendrá que surgir de otra parte.

Pero aunque el mundo ha estado preocupado con los anticuerpos, los investigadores han comenzado a darse cuenta de que quiz√°s hay otra forma de inmunidad, una que, en algunos casos, ha estado latente y sin ser detectada en el organismo durante a√Īos.

Un enigmático tipo de glóbulos blancos está adquiriendo importancia.

Y aunque previamente estos no han tenido un lugar prominente en la conciencia p√ļblica, podr√≠an ser cruciales en nuestra lucha contra la covid-19.

Este podría ser un gran momento para las células T.

Qué son las células T

Las células T son una especie de células inmunes, cuyo principal propósito es identificar y matar a patógenos invasores o células infectadas.

Lo hacen utilizando proteínas en su superficie, que a su vez pueden adherirse a proteínas en la superficie de estos impostores.

Cada célula T es altamente específica. Hay billones de variaciones posibles de estas proteínas de superficie, y cada una puede reconocer un objetivo diferente.

Debido a que las c√©lulas T pueden mantenerse en la sangre durante a√Īos despu√©s de una infecci√≥n, tambi√©n contribuyen a la "memoria de largo plazo" del sistema inmune y le permiten organizar una respuesta m√°s r√°pida y m√°s efectiva cuando este queda expuesto a un viejo enemigo.

Varios estudios han mostrado que la gente contagiada con covid-19 tiende a tener células T que pueden atacar el virus, sin importar si la persona ha experimentado síntomas.

Hasta aquí, todo es normal. Pero los científicos recientemente también descubrieron que algunas personas pueden resultar negativas de anticuerpos contra la covid-19 y positivas de células T capaces de identificar el virus.

Esto ha llevado a sospechas de que ciertos niveles de inmunidad contra la enfermedad podrían ser dos veces más comunes de lo que previamente se pensó.

Lo m√°s extra√Īo de todo es que, cuando los investigadores analizaron muestras de sangre tomadas a√Īos antes de que comenzara la pandemia, encontraron c√©lulas T espec√≠ficamente dise√Īadas para detectar prote√≠nas en la superficie de covid-19.

Esto sugiere que algunas personas ya tenían un grado de resistencia preexistente contra el virus antes de que infectara a un humano.

Y parece ser sorprendentemente frecuente: 40-60% de los individuos no expuestos tenían estas células.

Parece cada vez más que las células T podrían ser una fuente secreta de inmunidad para lacovid-19.

El papel central de las células T también podría ayudar a explicar algunas de las peculiaridades que hasta ahora no se han podido comprender, desde el drástico aumento del riesgo del virus que las personas enfrentan a medida que envejecen, hasta el misterioso descubrimiento de que puede destruir el bazo.

Descifrar la importancia de las células T no es solo una cuestión de curiosidad académica.

Si los científicos saben qué aspectos del sistema inmune son los más importantes, pueden dirigir sus esfuerzos a hacer que las vacunas y los tratamientos funcionen.

¬ŅC√≥mo se desarrolla la inmunidad?

La mayoría de la gente probablemente no ha pensado en las células T, o linfocitos T como también se les conoce, pero para saber lo cruciales que son para la inmunidad, podemos observar las etapas finales del sida.

Las fiebres persistentes, las llagas, la fatiga, la pérdida de peso, los raros cánceres, los microbios usualmente inocuos, como el hongo Candida albicans -que a menudo se encuentra en la piel- que comienza a invadir el cuerpo.

Durante un per√≠odo de meses o a√Īos, el VIH lleva a cabo una especie de genocidio de c√©lulas T, en el cual las caza, las invade, y sistem√°ticamente las hace suicidarse.

"Aniquila una enorme porción de ellas", dice Adrian Hayday, profesor de inmunología del King's College de Londres y líder de grupo en el Instituto Francis Crick.

"Y eso realmente pone de manifiesto lo increíblemente importantes que son estas células y el hecho de que los anticuerpos solos no van a ayudarte".

Durante una respuesta inmune normal a, por ejemplo, un virus de influenza, la primera l√≠nea de defensa es el sistema inmune innato, que involucra los gl√≥bulos blancos y las se√Īales qu√≠micas que lanzan las alarmas.

Esto inicia la producción de anticuerpos, la cual se lleva a cabo unas semanas después.

"Y de forma paralela con eso, unos cuatro o cinco días después de la infección, comienzas a ver que las células T se activan, y hay indicios de que estas específicamente están reconociendo a las células infectadas con el virus", dice Hayday.

Estas desafortunadas células posteriormente son eliminadas rápida y brutalmente -ya sea directamente por las propias células T o por otras partes del sistema inmune que estas reclutan para hacer este desagradable trabajo- antes de que el virus tenga la oportunidad de convertirlas en fábricas para producir más copias de sí mismo.

Las buenas y las malas noticias

Pero ¬Ņqu√© sabemos sobre las c√©lulas T y la covid-19?

"Al observar a los pacientes con covid-19 -pero, me hace feliz poder decir que también al observar a individuos que fueron infectados pero no necesitaron hospitalización-, queda absolutamente claro que hay respuestas de las células T", dice Hayday.

"Y casi ciertamente esto es muy buena noticia para quienes están interesados en vacunas, porque claramente somos capaces de producir anticuerpos y producir células T que pueden ver el virus. Todo esto es bueno".

De hecho, una vacuna -la desarrollada por la Universidad de Oxford- ya ha estado demostrando que puede generar la producción de estas células, además de anticuerpos.

Todavía es prematuro saber cuán protectora será esta respuesta, pero un miembro del grupo de investigación le dijo a la BBC que el resultado era "extremadamente promisorio".

Sin embargo, hay un problema.

En muchos pacientes que son hospitalizados con covid-19 más grave, la respuesta de las células T no ha resultado como se esperaba.

"Un gran n√ļmero de c√©lulas T resultan afectadas", dice Hayday.

"Y lo que les ocurre es un poco como cuando la celebración de una boda sale mal. O sea, se lleva a cabo una cantidad enorme de actividad y proliferación, pero las células comienzan a desaparecer de la sangre".

Una teoría es que estas células T son desviadas a donde son más necesitadas, como los pulmones. Pero el equipo de Hayday sospecha que lo que ocurre es que muchas de ellas comienzan a morir.

"Las autopsias de pacientes con covid-19 están comenzando a revelar lo que se llama necrosis, que es una especie de descomposición", explica.

Esto es particularmente evidente en las áreas del bazo y los ganglios linfáticos donde normalmente viven las células T.

Lo desconcertante es que la necrosis del bazo es una marca de enfermedad de las células T, en donde las propias células inmunes son atacadas.

"Si miras las autopsias de los pacientes con sida, ver√°s el mismo problema", explica Hayday.

"Pero el VIH es un virus que infecta directamente las células T, toca a la puerta y entra".

Por otro lado, actualmente no hay evidencia de que el virus de covid-19 sea capaz de hacer eso.

"Potencialmente hay muchas explicaciones para esto, pero hasta donde yo sé, nadie tiene una", dice el investigador.

"No tenemos idea de que est√° ocurriendo. Hay evidencia de que las c√©lulas T pueden protegerte, probablemente por muchos a√Īos. Pero cuando la gente se enferma, parecen quedarse sin apoyo en los intentos de las c√©lulas de establecer un mecanismo protector de defensa".

La disminución en el nivel de células T podría también ser la causa de por qué los ancianos resultan mucho más gravemente afectados por covid-19.

Hayday menciona un experimento llevado a cabo en 2011 que involucró exponer a ratones a una versión del virus que causa el SARS.

Investigaciones previas habían mostrado que el virus -que también es un coronavirus y es pariente cercano del covid-19- provocó la producción de células T, que fueron las responsables de acabar con la infección.

El estudio de seguimiento produjo resultados similares, pero el cambio fue que esta vez se le permitió a los ratones envejecer.

A medida que envejecían las respuestas de sus células T se hicieron significativamente más débiles.

Sin embargo, en el mismo experimento, los científicos también expusieron a los ratones a un virus de influenza.

Y a diferencia de los que estaban infectados con covid-19, estos ratones lograron mantener sus c√©lulas T, las cuales actuaron contra la influenza hasta sus a√Īos de vejez.

"Es una observación interesante, en el sentido de que podría explicar por qué los individuos mayores son más susceptibles a covid-19", indica Hayday.

"Cuando llegas a los 30 a√Īos, se comienza a encoger tu timo (una gl√°ndula localizada detr√°s del estern√≥n y entre los pulmones, que juega un papel importante en el desarrollo de las c√©lula inmunes) y tu producci√≥n diaria de c√©lulas T disminuye masivamente".

¬ŅQu√© significa esto para la inmunidad a largo plazo?

"Con el virus original de SARS (que emergi√≥ en 2002), se estudi√≥ a los pacientes y se encontr√≥ definitivamente de c√©lulas T durante varios a√Īos despu√©s de que esos individuos resultaron infectados", indica Hayday.

"Esto es consistente con la idea de que esos individuos tenían células T protectoras mucho tiempo después de que se habían recuperado".

El hecho de que el coronavirus pueda conducir a células T duraderas es lo que recientemente ha inspirado a científicos a analizar viejas muestras de sangre tomadas de personas entre 2015 y 2018, para ver si estas contenían células T que puedan reconocer el covid-19.

Como la respuesta fue afirmativa, esto llevó a sugerencias de que sus sistemas inmunes aprendieron a reconocerlas después de enfrentarse en el pasado a virus del resfriado con proteínas de superficie similares.

Esto plantea la tentadora posibilidad de que la razón por la que algunas personas experimentan infecciones más severas es porque no tienen estas reservas de células T que son capaces de reconocer al virus.

"Creo que es justo decir que esto todavía se está debatiendo", afirma Hayday.

Desafortunadamente, nadie ha podido verificar si la gente produce c√©lulas T contra cualquiera de los coronavirus que provocan el resfriado com√ļn.

"Obtener fondos para estudiar esto requiere un esfuerzo enorme", asegura el investigador.

Los estudios sobre el resfriado com√ļn pasaron de moda en los 1980, despu√©s de que este campo se estanc√≥ y los cient√≠ficos comenzaron a cambiarse a otros proyectos, como el estudio del VIH.

Desde entonces ha sido difícil lograr un progreso, porque la enfermedad puede ser causada por cualquiera de los cientos de variedades virales, y muchas de éstas tienen la capacidad de evolucionar rápidamente.

¬ŅLlevar√° esto a una vacuna?

Si las viejas exposiciones a los virus del resfriado realmente est√°n conduciendo a casos m√°s leves de covid-19, esto podr√≠a ser una buena se√Īal para el desarrollo de una vacuna ya que es prueba de que las c√©lulas T que sobreviven ofrecen protecci√≥n significativa, incluso a√Īos despu√©s de que se formaron.

Pero incluso si esto no ocurre, la participación de las células T podría seguir siendo beneficiosa, y entre más entendamos lo que está ocurriendo, mejor.

Hayday explica que la forma como se dise√Īan las vacunas por lo general depende del tipo de respuesta inmune que los cient√≠ficos esperan provocar.

Algunas pueden provocar la producción de anticuerpos, que son proteínas que circulan libremente y que pueden adherirse a los patógenos invasores, ya sea neutralizándolos o marcándolos para que otra parte del sistema inmune se haga cargo de ellos.

Otras tienen el objetivo de involucrar a las células T, o quizás provocar una respuesta de otras partes del sistema inmune.

"Realmente hay un espectro enorme de dise√Īos de vacunas", explica Hayday.

El investigador est√° particularmente alentado por el hecho de que el virus evidentemente es altamente visible para el sistema inmune, incluso en aquellas personas severamente afectadas.

"De manera que si podemos evitar lo que este les está haciendo a las células T de los pacientes con quienes hemos estado teniendo el privilegio de trabajar, entonces habremos avanzado mucho en el control de la enfermedad", expresa el investigador.

Todo parece indicar que en el futuro escucharemos mucho más sobre las células T.

 

 

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