Cuba se acerca a un logro científico: la producción de una vacuna contra la COVID-19
Por: Ed Augustin y Natalie Kitroeff / The New York Times
Febrero 2021
Fotografia: Yamil Lage | The New York Times

En medio de escasez de pan, la isla entrar√° pronto en la fase final de pruebas de Soberana 02, una vacuna contra el coronavirus creada por cient√≠ficos cubanos. Seg√ļn los planes del gobierno, podr√≠an inocular a toda su poblaci√≥n y a los turistas.

 

La gente hace fila durante cuatro horas para comprar detergente en La Habana. Las farmacias cubanas no tienen medicamentos para el dolor. Hay escasez nacional de pan.

Y, sin embargo, el gobierno cubano dice que está al borde de un logro científico extraordinario: la producción en masa de una vacuna contra el coronavirus inventada en la isla.

Una de las cuatro vacunas desarrolladas por los cient√≠ficos cubanos entrar√° en la fase final de pruebas el mes que viene, un paso crucial hacia la aprobaci√≥n regulatoria que, si tiene √©xito, podr√≠a poner a la isla en el camino de inocular a toda su poblaci√≥n y comenzar las exportaciones al extranjero a finales de a√Īo.

Si la vacuna resulta segura y eficaz, el gobierno cubano obtendr√≠a una importante victoria pol√≠tica y una oportunidad de rescatar a la naci√≥n de la ruina econ√≥mica. Para un pa√≠s que durante d√©cadas ha promocionado su sofisticado sistema de salud como prueba de los beneficios del socialismo, la vacuna tambi√©n ofrece una oportunidad √ļnica de relaciones p√ļblicas.

La vacuna que se dirige a una fase final de pruebas se llama Soberana 02, en un gui√Īo al orgullo que siente la isla por su autonom√≠a, a pesar de d√©cadas de hostilidad por parte de su vecino del norte. Cuba ya piensa en atraer a los turistas a sus costas con una irresistible mezcla de sol, arena y una dosis de Soberana 02.

Vicente Vérez, uno de los científicos que lidera el equipo que desarrolló la vacuna, ha dicho que la isla podría ofrecer vacunas a todos los extranjeros que viajen allí.

"No es solo medicina y humanitarismo; hay un gran beneficio económico si consiguen controlar el virus", dijo Richard Feinberg, experto en Cuba de la Universidad de California, campus San Diego. "Será no solo un ingreso inmediato, sino un impulso a la reputación del sector biotecnológico farmacéutico cubano, que les permitirá comercializar otros productos médicos".

Los cient√≠ficos cubanos dicen que el gobierno probablemente regalar√° algunas dosis a los pa√≠ses pobres, en consonancia con su larga pr√°ctica de fortalecer las relaciones internacionales mediante la donaci√≥n de medicamentos y el env√≠o de m√©dicos para hacer frente a las crisis de salud p√ļblica en el extranjero.

"Cuba siempre donó vacunas", dijo Gerardo Guillén, un científico que desarrolla dos de las cuatro vacunas en el estatal Centro de Ingeniería Genética y Biotecnología. "Ayudamos a otros países".

Cuba comenz√≥ a invertir dinero en biotecnolog√≠a en los a√Īos ochenta, como parte del impulso de Fidel Castro para hacer que la naci√≥n fuera autosuficiente frente al embargo estadounidense que dificultaba la obtenci√≥n de medicamentos producidos en el extranjero.

La inversi√≥n en salud p√ļblica dio lugar a docenas de instituciones de investigaci√≥n m√©dica y a un excedente de m√©dicos, que Cuba env√≠a a otros pa√≠ses en misiones m√©dicas.

En 2019, el alquiler de médicos, enfermeras y técnicos aportó 5400 millones de dólares, el doble que el turismo, uno de los principales motores de la economía.

El sector biotecnol√≥gico de la isla tambi√©n est√° bien desarrollado. Cuba fabrica ocho de las 12 vacunas que se administran a los ni√Īos en la isla y exporta vacunas a m√°s de 30 pa√≠ses.

"Es un monstruo de la biotecnología", dijo sobre la isla Gail Reed, editora de MEDICC Review, una revista de medicina cubana y del mundo en desarrollo. "Los logros son innegables".

Los científicos cubanos también han desarrollado tratamientos innovadores, como una vacuna contra los tumores de cáncer de pulmón, que está en fase de pruebas con el Roswell Park Comprehensive Cancer Center de Nueva York.

"A veces la gente piensa que, por ser Cuba, ellos simplemente fabrican estos medicamentos en un garaje y se los dan a la gente, y eso no es cierto", dijo Candace Johnson, presidenta del Roswell Park. "Están usando exactamente los mismos altos estándares que cualquier otro país que produce estos medicamentos".

Johnson dijo que los científicos cubanos demostraron que "se adhirieron a todas las normas y controles apropiados" antes de que ella llevara el medicamento contra el cáncer de pulmón a Nueva York.

La producci√≥n de la vacuna contra el coronavirus se complic√≥ por el endurecimiento de las sanciones a Cuba por parte del gobierno de Donald Trump. Los cient√≠ficos dicen que no han podido comprar todos los equipos y materias primas que necesitan, incluidos los espectr√≥metros utilizados para el control de calidad. Los dos grupos de investigaci√≥n que trabajan en el medicamento solo tienen uno lo suficientemente potente para analizar la vacuna, dijo Guill√©n, y tiene unos 20 a√Īos de antig√ľedad.

"Los cubanos no solo pueden hacer que funcionen los carros viejos, pueden conseguir que funcionen los equipos viejos", dijo Mitchell Valdes Sosa, director el Centro de Neurociencias de Cuba.

La vacuna Soberana 02 ha superado dos fases de ensayos y está a punto de entrar en una tercera fase, en la que se probará en unas 150.000 personas en Cuba y en Irán, que ha mostrado interés en adquirir el medicamento. México también está en conversaciones con los cubanos para participar en la tercera fase de ensayos.

Al igual que la vacuna que está desarrollando Novavax, una empresa estadounidense, Soberana 02 es una vacuna a base de proteínas que contiene parte del coronavirus. Requiere tres dosis administradas en intervalos de dos semanas y, a diferencia de las vacunas de Moderna y Pfizer, no necesita almacenarse en congelador, lo que puede ser un atractivo para los países más pobres que a menudo carecen del equipo para mantener tantas dosis congeladas.

V√©rez dijo en un mensaje de texto que la Soberana 02 es "muy segura y con muy pocos efectos adversos", un requisito para pasar a una tercera y √ļltima fase de ensayos. Los cient√≠ficos no publicar√°n su √≠ndice de eficacia hasta que se completen los ensayos. Todav√≠a no est√° claro si la vacuna proteger√° contra las nuevas variantes, una de las cuales ya ha sido detectada en la isla.

El gobierno es optimista y se jacta de poder producir 100 millones de dosis este a√Īo, m√°s que suficiente para vacunar a todo el pa√≠s de 11 millones de habitantes y, posiblemente, a los visitantes extranjeros.

Pero es posible que Cuba no disponga del equipo necesario para fabricar su vacuna a esa escala. Las sanciones de Estados Unidos han elevado el precio de la compra de materias primas y han complicado las transferencias de fondos a la isla.

"Podría resultar difícil comprar suficientes viales para sus 100 millones de dosis", dijo José Luis DiFabio, exrepresentante de la Organización Mundial de la Salud en Cuba. "O si tienen equipos que necesitan ser reparados, no tienen acceso a las piezas que podrían necesitar. O, en lugar de conseguir algo en una semana, lo consigues en un mes".

Y abrir las puertas a turistas √°vidos de vacunas puede crear nuevos problemas.

Cuba limitó la propagación del virus desde el principio al apoyarse en su estricto control de la población y en un sistema eficaz de asistencia sanitaria. Cualquier persona a la que se le diagnosticara el virus era inmediatamente hospitalizada y se le administraba un cóctel de medicamentos cubanos y genéricos.

El gobierno aisló a sus contactos cercanos y los vigiló para detectar los síntomas. En 2020, Cuba registró solo 12.225 casos confirmados de coronavirus y 146 muertes, una de las tasas más bajas del hemisferio occidental.

Luego, tras la decisi√≥n de abrir los viajes a√©reos internacionales en noviembre despu√©s de un cierre de siete meses, el n√ļmero de casos se dispar√≥. Las autoridades ahora combaten el peor brote desde que comenz√≥ la pandemia, con m√°s casos registrados en enero que en todo el a√Īo pasado, y recientemente establecieron un toque de queda a las 9 de la noche en La Habana.

El gobierno a√ļn no ha anunciado ning√ļn plan espec√≠fico para vacunar a los turistas, pero tendr√° que tener en cuenta el tiempo que llevar√≠a administrar las tres dosis requeridas por Soberana 02.

Guillén dijo que, en lugar de permanecer en la isla durante un mes y medio, se podría dar a los turistas la opción de vacunarse una vez en la isla, y empacar las otras dos dosis en su maleta para vacunarse en casa.

El plan de abrir la vacunaci√≥n a los turistas parece, para algunos, una t√°ctica arriesgada y astutamente capitalista para atraer visitantes, y con ellos las divisas que la isla necesita desesperadamente. Seg√ļn los expertos, la combinaci√≥n de la pandemia y las sanciones ha creado la peor crisis econ√≥mica que ha vivido el pa√≠s desde la ca√≠da de la Uni√≥n Sovi√©tica en la d√©cada de 1990. Casi todos los productos imaginables -desde el pollo hasta el jab√≥n- han empezado a escasear.

Los científicos cubanos, sin embargo, insisten en que el objetivo es difundir la salud. Cualquier beneficio, dicen, es simplemente un efecto secundario.

"No somos una multinacional donde el retorno es la raz√≥n n√ļmero uno", dijo V√©rez, quien dirige el desarrollo de la vacuna, en una reciente conferencia de prensa. "Funcionamos al rev√©s, crear m√°s salud y el retorno es una consecuencia, nunca va a ser la prioridad".

 

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