La apuesta de Chile por el litio est√° desatando una disputa por el agua en Atacama
Por: BBC Mundo
Agosto 2019
Fotografia: BBC

Peine, el pueblo polvoriento donde vive Sara Plaza en el norte de Chile, se encuentra en una ladera junto al Salar de Atacama, que se extiende 3.000 kilómetros cuadrados dentro del desierto más seco del planeta.

Plaza dice que la gente sol√≠a llevar a sus animales a pastar al borde de Atacama, bajo las monta√Īas gigantes de los Andes.

"Solía ??haber hermosas lagunas allá abajo, con cientos de flamencos", dice. "Ahora está todo seco y los pájaros se han ido".

Plaza dice que la extracción de litio en Atacama está utilizando toda el agua dulce de los acuíferos de la región, que son capas de roca porosa bajo el suelo que sirven de depósitos de agua.

"Era tan verde, ahora es un terreno duro y agrietado. Ya no podemos mantener llamas", se lamenta Plaza.

El litio, un metal blanco, plateado y suave, se utiliza para fabricar bater√≠as de celulares, laptops y autom√≥viles el√©ctricos. Su demanda se ha disparado en los √ļltimos a√Īos, con una producci√≥n mundial que se triplic√≥ desde 2005 a 85.000 toneladas en 2018, seg√ļn el Servicio Geol√≥gico de Estados Unidos.

Un metal al alza

Chile es el segundo mayor productor de litio del mundo, solo precedido por Australia. El a√Īo pasado, su producci√≥n ascendi√≥ a las 16.000 toneladas, todas salidas de Atacama. Con un valor de US$949 millones, esto supuso un aumento del 38% en comparaci√≥n con 2017.

Actualmente solo hay dos empresas que extraen litio aquí: la estadounidense Albemarle y la chilena SQM.

Bajo el salar hay un enorme depósito subterráneo natural de agua salada que contiene sales de litio disueltas. Para extraerlas, los mineros bombean esta salmuera a la superficie, donde dejan que se evapore con el sol, de modo que el carbonato de litio quede listo para recoger. Esta sal puede ser transformada en litio metálico.

Si bien hay preocupación respecto al impacto que la extracción de esta agua salada está teniendo en el ecosistema, incluidas las afirmaciones de que las lagunas de agua salada de los flamencos se están secando, el problema más apremiante para Plaza y otros residentes locales es que las empresas mineras también están accediendo a los suministros de agua dulce.

Necesitan agua dulce para limpiar maquinaria y tuberías y también para producir un producto auxiliar de la salmuera, la potasa, que se usa como fertilizante.

De pie entre matorrales amarillentos de hierba que sol√≠an ser pastizales, Plaza, que monitorea los suministros de agua para su comunidad ind√≠gena, se√Īala una peque√Īa estaci√≥n de bombeo que extrae agua dulce subterr√°nea y la conduce a las minas de litio.

A unos 40 km m√°s al norte, Jorge Cruz cultiva ma√≠z y alfalfa en una peque√Īa parcela de tierra en el pueblo de Camar, otra comunidad ind√≠gena cercana al salar.

√Čl dice que si las compa√Ī√≠as mineras contin√ļan usando agua dulce al ritmo actual, su pueblo no sobrevivir√°.

"Las aves se han ido, ya no podemos tener animales", dice. "Cada vez es más difícil cultivar. Si empeora... tendremos que emigrar".

Diego Hern√°ndez, presidente de la sociedad minera chilena, Sonami, dice que la cantidad de agua dulce utilizada por las compa√Ī√≠as de litio es insignificante. Pero est√° de acuerdo en que todos los niveles de agua deben ser mejor monitoreados por las autoridades.

Jorge Cruz dice que ya no puede criar animales debido a la falta de agua dulce.

"El gobierno no tiene un modelo hidrológico de todo el acuífero", afirma. "Debería ser capaz de tomar decisiones informadas basadas en datos técnicos. Pero en Chile tenemos más normas y leyes que dinero para ejecutarlas".

Tanto Albemarle como SQM realizan su propio monitoreo de agua subterr√°nea.

"Tenemos las herramientas m√°s avanzadas en la industria para monitorear la salud del Salar de Atacama", dice Eric Norris, presidente de Albemarle.

Todas las mediciones de Albemarle están disponibles para las autoridades y las comunidades locales, agrega. Y los ingenieros de la firma están trabajando en nuevas tecnologías para producir mayores cantidades de litio utilizando menos agua, porque son conscientes de la necesidad de administrar la región de manera sostenible.

"Estamos muy interesados ??en proteger este ecosistema", dice.

Ambas compa√Ī√≠as tienen cuotas de la cantidad de agua que pueden extraer cada a√Īo. Sin embargo, las dos han sugerido alguna vez que la otra incumple esos l√≠mites.

Albemarle dice que est√° autorizada a bombear 442 litros por segundo de salmuera y 23,5 litros por segundo de agua dulce.

Alejandro Bucher, vicepresidente de medio ambiente de SQM, dice que su compa√Ī√≠a tambi√©n est√° comprometida a llevar a cabo sus operaciones de manera sostenible.

Pero afirma que los ecosistemas de Atacama son extremadamente din√°micos y muestran variaciones importantes de un a√Īo al otro. Bucher agrega que los observadores no deben interpretar estas variaciones como cambios permanentes en el entorno local.

"Nuestro monitoreo medioambiental a largo plazo, que es evaluado regularmente por las autoridades medioambientales, muestra que los ecosistemas están intactos, incluidas las áreas de vegetación, lagunas y poblaciones de flamencos", dice.

Sin embargo, algunos organismos gubernamentales se muestran preocupados, incluida la agencia estatal de desarrollo, Corfo.

El a√Īo pasado descubri√≥ que hab√≠a m√°s agua dulce y salmuera que sal√≠a del sistema por bombeo y evaporaci√≥n de la que regresaba a trav√©s de la lluvia y la nieve. Pero no pudo determinar si la extracci√≥n de litio o cobre era espec√≠ficamente la culpable. Las minas de cobre, a m√°s de 80 km de distancia, acceden a las mismas fuentes de agua dulce y la canalizan a sus instalaciones.

Trabajo en conjunto

A los grupos locales les gustaría un enfoque más en conjunto para administrar el agua de Atacama, y ??quieren que el gobierno se asegure de que las comunidades cercanas tengan suficiente agua dulce para la agricultura y su propio consumo.

"El nivel (actual) de extracci√≥n de agua est√° causando un da√Īo real al ecosistema y a las comunidades cercanas", dice Gonzalo Pimentel de la Fundaci√≥n del Desierto de Atacama, una instituci√≥n sin fines de lucro que apoya a las comunidades locales.

Sin embargo, lo que no se hará será frenar la extracción de litio.

Varias compa√Ī√≠as internacionales est√°n en negociaciones con el gobierno sobre las licencias para unirse a Albemarle y SQM en la extracci√≥n de litio en Chile.

El congresista oficialista Guillermo Ramírez dice que, como país minero, Chile ha tenido que equilibrar las necesidades de agua de los ciudadanos con las demandas de la industria.

√Čl dice que el gobierno siempre garantizar√° que las comunidades tengan agua y que la clave es una buena regulaci√≥n de la industria minera. No obstante, cree que el potencial del litio es demasiado valioso como para ignorarlo.

Pero Sara Plaza tiene miedo: "Nos dejarán aquí sin agua, sin animales, sin agricultura, sin nada".

 

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