La historia detrás de la foto más famosa de la lucha para erradicar la polio en América Latina
Por: BBC Mundo
Octubre 2020
Fotografia: Armando Waak/OPS

 

"Cada vez que salíamos a la carretera sentíamos temor".

"Había muchos movimientos subversivos. Colocaban los cadáveres a la orilla de la carretera, los apilaban y les ponían estacas y un cartelito que decía que los habían matado por soplones".

Pasaron casi tres décadas. Pero Roger Zapata, un pediatra peruano, recuerda vívidamente cómo arriesgaba su vida recorriendo el país en busca de casos de polio.

Zapata tiene ahora 72 a√Īos y a√ļn trabaja como m√©dico especializado en ni√Īos en Lima.

√Čl es el doctor que aparece en una c√©lebre foto llevando de la mano a un ni√Īo, Luis Ferm√≠n Tenorio Cortez, que camina con grandes dificultades.

La imagen, en la que tambi√©n aparece la abuela adoptiva del ni√Īo, fue tomada en 1991 en Pichanaki, un pueblo del departamento de Jun√≠n, en la regi√≥n de la Selva Central peruana.

La foto registra un hito: Tenorio Cortez, hoy con 32 a√Īos, fue la √ļltima v√≠ctima de poliovirus salvaje en todo el continente americano.

BBC Mundo habl√≥ con √©l y con Zapata sobre la historia detr√°s de la famosa foto y de c√≥mo, incluso estando en medio de conflictos armados, fue posible vencer una enfermedad que s√≥lo en 1975 caus√≥ la par√°lisis en casi 6.000 ni√Īos en la regi√≥n.

"Teníamos la convicción"

En 1988 la poliomielitis, tambi√©n conocida como polio, una enfermedad infecciosa causada por el poliovirus, que se transmite de persona a persona a trav√©s de secreciones respiratorias o por la ruta fecal-oral y que afecta principalmente al sistema nervioso, paralizaba en el mundo a unos 1.000 ni√Īos cada d√≠a.

Es por eso que se le decía poliomielitis infantil, porque eran los menores quienes más lo contraían.

En esa d√©cada el Club Rotary, la Organizaci√≥n Panamericana de la Salud (OPS), gobiernos y otras entidades impulsaron campa√Īas masivas de vacunaci√≥n en territorio americano.

En Per√ļ, el Rotary, liderado por Gustavo Gross, recaud√≥ millones de d√≥lares y moviliz√≥ unos 4.000 voluntarios para el programa de inmunizaci√≥n.

En la primera mitad de 1991 no se habían confirmado casos.

Zapata trabajaba entonces en el Ministerio de Salud del Per√ļ e integraba uno de los equipos contratados por la OPS con un objetivo clave.

"Nosotros ten√≠amos la misi√≥n de investigar todo aquel caso que ol√≠a a polio. Ten√≠amos que ir a sitios muy dif√≠ciles, encontrar al ni√Īo, examinarlo y ver si era o no" la enfermedad, relat√≥.

"Si era polio, eso nos decía que el virus circulaba en la zona. Pero encontrábamos muchos casos que no eran, como algunos casos de retardo mental".

Seguir la pista al virus en pleno conflicto con Sendero Luminoso, uno de los grupos subversivos más violentos de Sudamérica, requirió inmensa determinación y coraje.

"Los movimientos subversivos atacaban los centros de salud, hacían volar puentes... Nunca supimos qué pasó con algunos trabajadores de la salud", relató Zapata.

"Hubo muchos peligros que compart√≠ con compa√Īeros que tambi√©n tuvieron su alta cuota de sacrificio en otros departamentos del pa√≠s. No fui yo solo".

"Teníamos la convicción de que sí se podía hacer esto".

"Sabíamos que teníamos que remontar esas situaciones difíciles; sobreponernos a nuestros temores, a nosotros mismos".

El encuentro con Tenorio Cortez

Zapata viajó a Pichanaki en agosto de 1991 para confirmar un posible caso de polio.

"Cuando lo vimos, Luis Ferm√≠n ten√≠a aproximadamente dos a√Īos y cuatro meses. Ten√≠a dificultades motoras en ambos miembros".

"Seg√ļn nos cont√≥ su mam√° adoptiva, el ni√Īo hab√≠a sido abandonado cuando era beb√©".

Fue uno de los fot√≥grafos que cubr√≠a la campa√Īa de erradicaci√≥n para la OPS, Armando Waak, quien capt√≥ la famosa imagen.

El pediatra recuerda el encuentro con el ni√Īo como "emotivo".

"Ten√≠a un poco m√°s de apego a este ni√Īo, no l√°stima. Era un sentimiento de que este ni√Īo necesitaba apoyo".

Hay varias versiones sobre por qué se enfermó.

En 2018, para un reportaje de la Fundación de Naciones Unidas, la periodista canadiense Christine McNab organizó un reencuentro entre médico y paciente en Pichanaki.

En esa ocasión ambos visitaron a Joaquín Delgado, uno de los enfermeros que hace tres décadas estuvo a cargo de la vacunación en el pueblo.

Delgado, quien a√ļn trabaja como enfermero en Pichanaki, recuerda que Tenorio Cortez recibi√≥ la primera de las tres dosis necesarias de la vacuna oral.

Pero cuando los vacunadores volvieron a la vivienda para la segunda dosis, su mamá adoptiva tuvo miedo y no permitió que entraran.

En medio del conflicto armado, recordó Delgado, "había mucha desconfianza".

"Siento dolor"

Tras el diagn√≥stico, el ni√Īo recibi√≥ ayuda de miembros del Rotary y en especial Gustavo Gross, quienes lo llevaron a Lima y se hicieron cargo de su educaci√≥n.

As√≠, Tenorio Cortez pas√≥ unos 15 a√Īos en la capital antes de regresar a Pichanaki, y sigue contando con el amparo y el cari√Īo de Gross y los rotarios.

"Al Sr. Gross lo quiero como un padre, como el padre que nunca tuve", le dijo a BBC Mundo.

Su madre adoptiva falleci√≥ hace cuatro a√Īos. Tenorio Cortez trabaja ahora en una tienda local y sue√Īa con tener alg√ļn d√≠a "un peque√Īo negocio de gaseosas y comida".

"A mí lo que me gusta es cocinar. La comida peruana es la más rica a nivel mundial".

Luis Ferm√≠n recuerda con nostalgia su ni√Īez, cuando no sent√≠a como ahora el peso de la polio.

"Cuando uno es ni√Īo no le da tanta importancia, piensa en jugar. De adulto es diferente".

"Desde hace unos a√Īos me duele el pie cuando camino. Me canso, no puedo caminar correctamente ni correr, y eso me incomoda".

"Me fastidia no poder hacer lo que hacen otras personas".

El misterio de Pichanaki

Antes de que el ni√Īo fuera diagnosticado, no hab√≠a habido indicios de la circulaci√≥n del virus en Pichanaki. ¬ŅC√≥mo hab√≠a llegado, entonces, el virus hasta all√≠?

El caso de Tenorio Cortez llevó a los investigadores a poner el foco en la zona central del país.

Y eso permitió hallar la respuesta al enigma: hasta allí llegaban familias enteras desde el norte para la cosecha de café.

"En una oportunidad est√°bamos en la provincia de Chanchamayo (en el departamento de Jun√≠n) y lleg√≥ a nuestros o√≠dos que en la madrugada llegaban muchos camiones con gente. Fuimos (a comprobarlo) entre las dos y las tres de la ma√Īana y, efectivamente, llegaron camiones", relat√≥ el Dr. Zapata.

Una encuesta improvisada por Zapata y sus colegas reveló que la mayor parte de la gente venía de zonas cafetaleras del norte del país.

"Ven√≠an familias completas con ni√Īos y el asunto era econ√≥mico, porque a cada uno le pagaban por lata llena de cosecha del caf√© y los ni√Īos participaban ayudando. Les pagaban un cuarto o media lata seg√ļn su capacidad".

"Tenían una modalidad de trabajo que hacía que no fuera fácil captarlos para la vacunación, porque llegaban en horas de la madrugada y se dispersaban inmediatamente al interior de los cafetales".

"Se decidió entonces hacer una vacunación que se llamó barrido sanitario, que comprendió a todos los distritos de la zona norte y centro del país. Ya después de eso nunca más tuvimos casos. Creo que dimos en el clavo".

El barrido sanitario requirió un tremendo esfuerzo de trabajadores de la salud, maestras y voluntarios.

Joaquín Delgado relató a Christine McNab que había que caminar todo un día para llegar a algunas comunidades. "A veces perdíamos los zapatos en el barro y seguíamos descalzos", recordó el enfermero.

Para Zapata, el diagn√≥stico de Tenorio Cortez fue clave para erradicar la polio en Per√ļ.

"Creo que al final Luis Fermín, lamentablemente con un costo muy alto para su persona, nos permitió terminar con las vacunaciones, nos hizo reflexionar más sobre el comportamiento del virus y darnos cuenta de qué estaba ocurriendo".

"La polio todavía es un desafío"

En 1994 América fue la primera región en el mundo en ser certificada libre de polio.

Pero la enfermedad sigue paralizando ni√Īos.

El poliovirus salvaje (el que circula en el medio ambiente en forma natural) tiene tres cepas. La tipo 2 fue declarada erradicada a nivel global en 2015 y la tipo 3 en octubre de 2019.

La tipo 1, sin embargo, sigue circulando en dos países: Afganistán y Pakistán.

"La situaci√≥n de la polio en el mundo es todav√≠a un desaf√≠o", le se√Īal√≥ a BBC Mundo Angela Gentile, infect√≥loga pediatra, directora del Departamento de Epidemiolog√≠a del Hospital de Ni√Īos Ricardo Guti√©rrez en Buenos Aires y miembro de la Comisi√≥n Regional de Certificaci√≥n de Erradicaci√≥n de la Polio de la OPS.

"Todavía estamos con el desafío de la erradicación del poliovirus salvaje 1. Pero aparte de esto, lo más desafiante es la aparición de los poliovirus derivados de la vacuna".

Hay dos tipos de vacuna contra la polio: la oral, que usa un virus atenuado, y la inyectable, que usa un virus inactivado.

En casos muy poco frecuentes y bajo ciertas condiciones, el virus de la vacuna oral puede mutar, adquirir virulencia y causar par√°lisis.

"Nosotros decimos que la vacuna oral, que es muy fácil de administrar, nos permitió llegar hasta acá", afirmó Gentile.

"Pero lentamente se vio que para lograr el objetivo de la erradicación había que también poner en el horizonte el cambio de vacuna y reemplazar la vacuna oral por la vacuna inactivada".

La Iniciativa Global para la Erradicaci√≥n de la Polio actualiza cada semana en su sitio el n√ļmero de casos a nivel global.

La foto, casi 30 a√Īos despu√©s

El desaf√≠o continuo de la polio hace que la foto de 1991 en Pichanaki trascienda su propia historia y adquiera un significado a√ļn m√°s profundo.

Para Gentile, la imagen despierta ante todo una reflexión.

"Es una imagen que con el tiempo quedó como un símbolo de todo lo que estamos evitando, eso es lo que me genera a mí", le dijo la doctora a BBC Mundo.

"Da alegría pensar que, con una vacuna de tan bajo costo, tan fácil de administrar, hemos evitado millones y millones de chiquitos como él. Esta foto tiene que hacer recordar todo lo que podemos prevenir".

¬ŅQu√© siente hoy Tenorio Cortez al verse a s√≠ mismo en aquella imagen?

"Hay que erradicarla para que nunca m√°s haya polio en el mundo. Hay que vacunar a todos los ni√Īos", le afirm√≥ a BBC Mundo.

"Es una enfermedad horrible que no se la deseo a nadie".

A Zapata se le vienen "muchas cosas" a la mente al ver la foto.

"Veo el gran espíritu de sacrificio de nuestros talentos humanos que en aquel entonces demostraron realmente su valía", afirmó.

"Llegaron a sitios increíbles, pasaban los ríos, caminándose las trochas o senderos de los cerros que cuando llovía se volvían muy, muy resbalosos".

"Además, hubo una comunión de ideas. Todos participamos, el gobierno, la OPS, Unicef, el Rotary".

La lucha contra la polio permitió crear estrategias de vacunación que ayudaron a combatir otras enfermedades, como el tétanos, la tos ferina, la fiebre amarilla o el sarampión.

Para el pediatra, la foto de 1991 simboliza una lecci√≥n que debe comunicarse a j√≥venes en escuelas de salud p√ļblica en toda Am√©rica Latina.

"A pesar de las circunstancias tan difíciles, es posible hacer las cosas cuando hay convicción de hacerlas".

"Es la mayor satisfacción de mi vida profesional, haber sido parte de un equipo que realmente mostró muchas cosas buenas para lograr todo esto", le subrayó Zapata a BBC Mundo.

"Yo le digo a mi familia: hoy en d√≠a ya no veo tantas muletas por ah√≠, veo menos ni√Īos con ese tipo de problemas. Vali√≥ la pena el esfuerzo".

 

Imprimir
Enviar Articulo

Lo más leido en:
Mundo
Crimen & Drogas
Medio Ambiente