"El mundo está tratando los síntomas de la pandemia de covid-19, pero no las causas"
Por: BBC Mundo
Julio 2020
Fotografia: Getty Images

 

Imagina que te enfermas una y otra vez. En cada ocasión vas al hospital, pero solo alivian un poco tu malestar. Nadie pregunta por el origen de tu enfermedad.

Algo similar ocurre con la actual pandemia seg√ļn la profesora Delia Grace, quien investiga hace tres d√©cadas las llamadas "zoonosis", las enfermedades humanas que tienen origen en animales.

Grace es la autora principal de un nuevo informe de Naciones Unidas titulado: "Previniendo la próxima pandemia: las zoonosis y cómo romper la cadena de transmisión".

La epidemióloga y veterinaria es profesora del Instituto de Recursos Naturales de la Universidad de Greenwich en Londres, y miembro del Instituto Internacional de Investigaciones Pecuarias, ILRI, con sede en Kenia, que también participó en el estudio.

En BBC Mundo hablamos con Delia Grace sobre qu√© factores est√°n causando la emergencia de enfermedades, c√≥mo los gobiernos deben aplicar una estrategia clave llamada "Una Salud", y por qu√©, si no se toman medidas, la pr√≥xima pandemia podr√≠a ser a√ļn peor que la del covid-19.

¬ŅPor qu√© asegura que el mundo no est√° tratando las causas de la pandemia?

Soy veterinaria y me gustan las analogías médicas.

Ha habido una gran respuesta a esta crisis tremenda. Pero ha sido como tener un paciente en el hospital y tratar sus síntomas, la temperatura, lo aparente. Otra respuesta ha sido intentar rehabilitar al paciente para que camine y trabaje otra vez.

Pero si no se mira de dónde viene el problema, tendrás al paciente otra vez en el hospital el mes que viene con los mismos síntomas.

En otras palabras, el mundo se enfocó correctamente en la respuesta médica y en reiniciar la economía, pero a menos que veamos cuáles son las fuentes de esta crisis vamos a tener más pandemias. Ese es el enfoque del nuevo informe de ONU Medio Ambiente y el ILRI.

¬ŅLas zoonosis ya eran un problema creciente antes de la actual pandemia?

S√≠. He trabajado en zoonosis durante 30 a√Īos, as√≠ que parte de mi apreciaci√≥n viene de mi experiencia. Pero tambi√©n hemos hecho estudios.

Uno de los m√°s citados lo hice con Kate Jones, de University College London.

Ella buscó casos de enfermedades infecciosas emergentes en humanos desde 1934 a inicios de los 2000. Y luego juntas cubrimos otra década más, y la tendencia es clara.

Es imposible negar que en el √ļltimo siglo han surgido cada vez m√°s y m√°s enfermedades infecciosas.

¬ŅPuede darnos algunos ejemplos?

El 75% de esas enfermedades tuvieron como fuente animales salvajes. Pero algo muy importante que hay que destacar es que muchas de esas enfermedades llegaron a los humanos usando como "puentes" animales domésticos, especialmente pollos, cerdos y otros tipos de ganado.

Hay muchos más animales domésticos en el planeta que animales salvajes, y no es sorprendente que algunas de las enfermedades de más impacto los hayan usado como puentes.

Algunos ejemplos son la enfermedad de la vaca loca, la influenza aviar, el VIH SIDA, y la gripe espa√Īola, que se origin√≥ probablemente en aves y us√≥ como puente pollos y cerdos y mat√≥ m√°s gente que la Primera Guerra Mundial.

También hay enfermedades que no son emergentes, sino que se conocen hace tiempo como la brucelosis, que tienen un gran impacto sobre todo en las poblaciones más pobres.

Pasemos a las causas de la actual pandemia, a los factores que el informe llama "propulsores de enfermedad" o disease drivers. ¬ŅPor qu√© se destaca especialmente al aumento en la demanda de prote√≠na animal y la ganader√≠a intensiva no sostenible?

Lo que est√° impulsando la emergencia de enfermedades es el comportamiento humano.

Y uno de los factores más importantes es la demanda de proteína de origen animal, sea carne vacuna, huevos, peces, pollos.

Esto est√° llevando a un aumento de la ganader√≠a de escala industrial, porque las peque√Īas granjas familiares con animales que crecen al aire libre no pueden responder a esta demanda.

En muchos de estos establecimientos los animales están hacinados, los seleccionan para que crezcan lo más rápido posible y son todos del mismo tipo genético.

En Irlanda, donde yo crecí, solías ver en el campo decenas de razas diferentes de ovejas y de cerdos. Pero ahora la industria está dominada por unos pocos tipos genéticos similares.

Estamos creando un hervidero de problemas, con animales hacinados y estresados. Y cuando los animales están estresados su sistema inmunológico se debilita.

Por otra parte, en muchos países las medidas de bioseguridad no son buenas y esos pollos o cerdos entran en contacto con animales como ratas o incluso personas enfermas.

Si hay un derrame de patógenos a humanos, el llamado spillover, puede crearse un problema alrededor del mundo.

Eso en cuanto a la ganader√≠a. ¬ŅPero cu√°n grave es el problema del consumo de animales salvajes?

Es a√ļn m√°s arriesgado. Lo que estamos viendo es una enorme presi√≥n en los ecosistemas, impulsada por el aumento en la poblaci√≥n, con un enorme incremento de industrias extractivas en sitios como la Amazon√≠a y √Āfrica Central.

Y para sacar la madera y los minerales se construyen carreteras y caminos.

En el pasado, si hab√≠a un derrame de alg√ļn pat√≥geno animal a humanos tal vez mor√≠a el cazador que hab√≠a comido un animal salvaje, y alguien en su familia, y se acababa all√≠ la enfermedad.

Pero ahora con carreteras hay m√°s movimiento, m√°s contacto, y m√°s salida de animales silvestres para satisfacer la demanda de minor√≠as √©lites en ciudades de √Āfrica y Asia que pagan por estos animales ex√≥ticos porque los ven como s√≠mbolo de estatus o creen que comerlos mejora el vigor o la salud.

¬ŅQu√© medidas pueden tomarse ante el aumento en la demanda de prote√≠na animal?

Es un problema complejo.

Algunas personas comen demasiada carne, m√°s de 100k por a√Īo, algo que no es bueno ni para su salud ni para el medio ambiente. En este caso puede haber incentivos para una dieta m√°s balanceada.

Pero muchas de las cerca de 4.000 millones de personas que viven en pa√≠ses de ingreso mediano bajo comen demasiada poca carne. Sabemos que el 30% de los ni√Īos all√≠ tiene problemas de crecimiento y la prote√≠na animal es rica en micronutrientes.

Así que algunos grupos deberían consumir más proteína animal, la cuestión es de qué origen, carne vacuna, huevos, o peces, o insectos.

Siempre hay un tema de contrapartidas o tradeoffs.

Por ejemplo, si la gente deja de comer carne vacuna, pero come más pollos, esto también puede ser un problema.

Uno de los mayores problemas en el planeta en este momento en términos de sanidad animal son los pollos criados específicamente para producción de carne.

Cerca del 30% viven una vida de un dolor agonizante, porque los hacen crecer tan r√°pido que tienen lesiones en las piernas y patas, y est√°n tan hacinados que hay una oportunidad mucho mayor de emergencia de enfermedades.

Debemos mirar al mismo tiempo todo lo que importa, bienestar animal, nutrición, sostenibilidad, gases de invernadero.

Otro de los propulsores de enfermedad que menciona el informe es el cambio clim√°tico. ¬ŅQu√© papel juega?

El cambio climático no está tan asociado a la emergencia de enfermedades sino a su expansión.

Cuando hablamos de enfermedades emergentes no necesariamente hablamos de enfermedades nuevas, puede tratarse de enfermedades que cambian su patrón geográfico de distribución.

El zika, por ejemplo, probablemente existió durante siglos en animales en Uganda. Pero luego emergió y se esparció por el mundo.

Algunas enfermedades se transmiten por vectores como mosquitos, y su supervivencia est√° vinculada al clima.

Si no hay heladas esos insectos no mueren durante el invierno. Y √°reas que antes eran secas pero ahora son m√°s h√ļmedas porque llueve m√°s van a ser territorios de expansi√≥n para esos vectores.

Una de las recomendaciones del informe es implementar el principio "Una Salud" (One Health), y por ejemplo en Uruguay se acaba de inaugurar con ese enfoque el Centro de Innovaci√≥n Epidemiol√≥gica o CIVI. ¬ŅQu√© significa "Una Salud" en esencia?

Que expertos de los diferentes sectores, es decir, de la salud humana, animal y del medio ambiente, trabajen juntos. Esto es importante para tratar las causas en lugar de los síntomas.

¬ŅPuede darnos algunos ejemplos de c√≥mo poner Una Salud en pr√°ctica?

Un ejemplo es el caso de la rabia, una de las zoonosis más serias, que mata cerca de 70.000 personas por día en el mundo.

En lugar de tratar a una persona mordida por un perro es m√°s efectivo y barato vacunar a los perros.

La gripe aviar es otro ejemplo. El mundo despertó a esta epidemia cuando comenzó a morir gente, pero hacía meses que había muertes de aves. Solo que en muchos países no se había comunicado esto a las autoridades de la salud humana.

"Una Salud" también significa compartir instalaciones. Durante la actual pandemia, en Kenia, donde yo trabajo, no existía la capacidad de hacer tests de covid-19 a gran escala. Por ello en Kenia, al igual que en Noruega y otros países, laboratorios veterinarios abrieron sus puertas para realizar esos tests.

Porque cuando analizas ADN en una m√°quina no importa si es animal o humano.

El informe dice que el monitoreo de indicadores ambientales es otro ejemplo de Una Salud. ¬ŅQu√© significa esto?

Tomemos como ejemplo una enfermedad llamada fiebre del valle del Rift.

Vemos que es producto de toda una secuencia.

Primero tienes el fen√≥meno de El Ni√Īo en Sudam√©rica que acaba afectando las corrientes oce√°nicas en la costa de √Āfrica, causando m√°s lluvias. Esas lluvias causan inundaciones que llevan a un aumento de mosquitos que infectan con la fiebre a las ovejas, y de las ovejas la enfermedad pasa a las personas.

Podemos determinar cuánto debe llover para que aumenten considerablemente los mosquitos, y de acuerdo a esos indicadores establecer categorías de riesgo para dar alertas.

Así que los entomólogos que estudian insectos, los científicos del clima, los veterinarios y los expertos en salud humana deben trabajar juntos.

El concepto Una Salud es novedoso para muchos de nosotros. ¬ŅCu√°ndo surgi√≥?

La idea de Una Salud tiene una larga historia. Algunos la vinculan a un epidemiólogo estadounidense, Calvin Schwabe, que habló hace más de medio siglo de "Una Medicina", aunque incluía solo la salud humana y animal, no el medio ambiente.

La idea se extendió sobre todo durante la gripe aviar y la epidemia de SARS (2002-2004) en el Sureste Asiático. Y se formalizó en el llamado Acuerdo Tripartito que firmaron la Organización Mundial de la Salud, la Organización Mundial de Sanidad Animal y la FAO, para cooperar en el contexto de Una Salud.

Pero quiero mencionar que Una Salud tiene un campo que es pariente cercano y surgió en Sudamérica.

Me refiero a una idea llama Ecosalud, que comenzó en el contexto de la explotación de la Amazonía, y que abarca también las zoonosis y la degradación ambiental.

La Ecosalud ya se investigaba en los 90, aunque no era muy conocida fuera de Latinoamérica.

En realidad deberíamos hablar de Una Salud/Ecosalud. Es básicamente lo mismo.

El ec√≥logo Thomas Gillespie coment√≥ tras leer el informe que si no se atacan las causas de las pandemias, vendr√°n otras mucho m√°s graves que la del covid-19. ¬ŅUsted est√° de acuerdo?

Sí. Estamos jugando a los dados y con muchas combinaciones posibles.

La epidemia del SARS mató a cerca de un 30% de las personas infectadas, pero no se transmitía facilmente. El covid se esparce fácilmente pero no es tan letal en comparación.

Las mismas variaciones ocurren con las influenzas, pero de pronto apareci√≥ una como la gripe espa√Īola que no s√≥lo se transmit√≠a con facilidad sino que mat√≥ mucha gente.

Si miras al pasado, la viruela sol√≠a matar al 30% de la poblaci√≥n cada a√Īo, la gripe espa√Īola mat√≥ tal vez hasta 100 millones de personas, las estimaciones var√≠an.

Sucedió antes y puede volver a suceder.

¬ŅEstamos ahora mejor preparados?

Nos gusta pensar que podemos dominar estos virus con tratamientos, pero hallarlos lleva tiempo.

Piensa que en el caso de virus como el VIH o la malaria, los cient√≠ficos han estado buscando soluciones durante medio siglo, pero a√ļn no han logrado vacunas efectivas.

As√≠ que no debemos asumir en forma autom√°tica que cuando venga un problema a√ļn mayor, la superpandemia, podremos controlarla a tiempo.

 

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