Qasem Soleimani, maestro de la intriga de Irán, creó un eje chiita de poder en Medio Oriente
Por: Tim Arango, Ronen Bergman y Ben Hubbard / The New York Times
Enero 2020
Fotografia: Oficina del Líder Supremo de Irán vía Associated Press

¬ŅQui√©n era el general iran√≠ asesinado el 3 de enero? Como figura clave en los esfuerzos expansionistas de su pa√≠s, su muerte podr√≠a instaurar un nuevo cap√≠tulo de tensiones geopol√≠ticas en la regi√≥n.

√Čl molde√≥ la guerra civil siria y fortaleci√≥ el control de Ir√°n sobre Irak; estuvo detr√°s de cientos de muertes de estadounidenses en Irak y olas de ataques de paramilitares contra Israel. Y durante dos d√©cadas, cada uno de sus movimientos encendi√≥ las redes de comunicaciones -y aliment√≥ las obsesiones- de operativos de inteligencia en todo Medio Oriente.

El viernes 3 de enero de 2020, el mayor general Qasem Soleimani, el poderoso y esquivo maestro del espionaje de 62 a√Īos que encabezaba la maquinaria de seguridad iran√≠, fue asesinado cerca del aeropuerto de Bagdad mediante un ataque estadounidense con un dron.

Así como sus logros moldearon la creación de un eje chiita de influencia a lo largo de Medio Oriente, con Irán al centro, es probable que ahora su muerte sea clave para la instauración de un nuevo capítulo de tensiones geopolíticas en la región.

Soleimani se encontraba en la vanguardia de la generaci√≥n revolucionaria de Ir√°n, se uni√≥ a la Guardia Revolucionaria Isl√°mica poco despu√©s de cumplir 20 a√Īos, luego de la revuelta de 1979 que consagr√≥ a la teocracia chiita del pa√≠s.

Ascendió rápidamente durante la brutal guerra entre Irán e Irak de la década de los ochenta. Y desde 1998 dirigió a la influyente Fuerza Quds de la Guardia Revolucionaria, la división de operaciones exteriores del aparato de seguridad iraní que unía la labor de inteligencia con la estrategia militar de propiciar las fuerzas paramilitares de todo el mundo.

En Occidente era visto como una fuerza clandestina detr√°s de una campa√Īa iran√≠ de terrorismo internacional. Junto con otros funcionarios iran√≠es, fue catalogado como terrorista, por Estados Unidos e Israel en 2011, acusado de conspirar para asesinar en Washington al embajador de Arabia Saudita, uno de los principales enemigos de Ir√°n en la regi√≥n. El a√Īo pasado, en abril, el gobierno de Donald Trump catalog√≥ a toda la Fuerza Quds como un grupo terrorista extranjero.

Sin embargo, en Irán muchos lo veían como un héroe, en especial dentro de los círculos de seguridad. Las anécdotas sobre su ascenso y su carisma reservado se combinaron para crear la imagen de un guerrero-filósofo que se convirtió en el pilar de la defensa de un país contra varios enemigos.

El general era cercano al líder supremo de Irán, el ayatolá Alí Jamenei, quien el viernes 3 de enero emitió una declaración en la cual decretó tres días de luto nacional y "venganza obligada", que equivale a una amenaza de represalias contra Estados Unidos.

"Su partida con Dios no pone fin a su camino ni a su misión", manifestó el ayatolá.

Los primeros a√Īos del mandato de Soleimani a finales de los noventa estuvieron dedicados a dirigir los esfuerzos del grupo paramilitar Hezbol√° contra la ocupaci√≥n militar israel√≠ al sur del L√≠bano. Soleimani y el comandante militar de Hezbol√°, Imad Mugniyah, impulsaron una sofisticada campa√Īa de guerra de guerrillas, que combinaba emboscadas, bombas de carretera, terroristas suicidas, asesinatos espec√≠ficos de altos funcionarios y ataques a los puestos de defensa israel√≠es.

Al final, el costo para Israel fue demasiado elevado y en mayo de 2000 se retiró del Líbano, lo que significó una victoria importante para Soleimani, su Fuerza Quds y Hezbolá.

La Primavera √Ārabe en Medio Oriente y el posterior combate contra el Estado Isl√°mico convirtieron a Soleimani de una figura oscura en un actor principal en la geopol√≠tica de la regi√≥n, seg√ļn Tamir Pardo, exdirector de la Mossad, el servicio de inteligencia israel√≠.

"La vida profesional de Soleimani puede dividirse en dos periodos. Hasta la Primavera √Ārabe, es comandante de una fuerza que tiene ramificaciones en varias partes del mundo-activa principalmente en Siria, L√≠bano e Irak-, pero que en esencia es una organizaci√≥n secreta de operaciones cuyo principal prop√≥sito es el terrorismo", explic√≥ Pardo.

"A partir del impacto que tuvo en Medio Oriente el ascenso del Estado Isl√°mico, cambia el curso", continu√≥ Pardo. "Se vuelve un actor regional preponderante, que con un gran talento sab√≠a c√≥mo aprovechar la infraestructura secreta que estableci√≥ durante tantos a√Īos para lograr objetivos no cubiertos: combatir, ganar, establecer su presencia".

En a√Īos recientes, el hombre cuyo rostro rara vez fue visto se convirti√≥ en la cara de las operaciones exteriores de Ir√°n.

En Siria, supervisó una operación masiva para reforzar el gobierno del presidente Bashar al Asad, cuyo propio ejército había sufrido mermas por las deserciones generalizadas y el combate encarnecido contra los rebeldes que buscaban derrocar el gobierno desde 2011. Dado que hablaba árabe pudo tranquilizar a los comandantes locales mientras los usaba para crear una red de apoyo para Asad.

En el transcurso de varios a√Īos, los operativos iran√≠es guiados por Soleimani reclutaron combatientes paramilitares de otros pa√≠ses -principalmente de Irak, Afganist√°n y Paquist√°n- y los llevaba en avi√≥n a Siria para que reforzaran las filas de Assad en batallas decisivas.

Muchos de esos combatientes de grupos paramilitares recibieron capacitaci√≥n en bases militares de Ir√°n o en suelo sirio mediante operativos del Hezbol√° de L√≠bano, una organizaci√≥n que Soleimani hab√≠a ayudado a desarrollar a lo largo de los a√Īos.

Cuando las fuerzas iraníes y las respaldadas por ese país se convirtieron en combatientes cruciales contra el Estado Islámico -después de que el grupo se hizo con el control de casi una tercera parte de Irak en 2014-, comenzaron a circular en las redes sociales fotografías de Soleimani con uniforme militar en el campo de batalla. La publicidad generó rumores de que Soleimani estaba tratando de aumentar su fama debido a que tal vez pensaba contender a la presidencia de Irán; él lo negó y dijo que siempre se había visto solo como un soldado.

Ese conflicto, de 2014 a 2017, fue un extra√Īo ejemplo de Ir√°n y Estados Unidos luchando, te√≥ricamente, en el mismo bando. En diversas ocasiones, los estadounidenses atacaron objetivos del Estado Isl√°mico desde el aire mientras Soleimani dirig√≠a una operaci√≥n en tierra contra los grupos paramilitares.

Los gobiernos estadounidenses anteriores se habían resistido a atacar directamente a Soleimani, ya fuera debido a preocupaciones operativas o por temor a que matarlo pudiera desestabilizar más la región y conducir a una guerra declarada entre Estados Unidos e Irán.

No obstante, al menos en una ocasi√≥n, funcionarios israel√≠es abrieron la posibilidad de atacarlo con su estructura de comando. Eso sucedi√≥ en febrero de 2008, mientras operativos de inteligencia israel√≠es y estadounidenses rastreaban a Mugniyah, el comandante de Hezbol√°, con la esperanza de matarlo, seg√ļn altos funcionarios de inteligencia estadounidenses e israel√≠es. Los operativos observaron al comandante de Hezbol√° hablando con otro hombre, quien fue identificado r√°pidamente como Soleimani.

Emocionados ante la posibilidad de matar a dos archienemigos al mismo tiempo, los israel√≠es llamaron a altos funcionarios de su gobierno, pero el entonces primer ministro, Ehud Olmert, neg√≥ la solicitud, ya que les hab√≠a prometido a los estadounidenses que el √ļnico blanco de la operaci√≥n ser√≠a Mugniyah.

Tal vez m√°s que ning√ļn otro individuo, Soleimani fue la contraparte de los planes estadounidenses en Irak, que al igual que Ir√°n es un pa√≠s predominantemente chiita.

Despu√©s de que Estados Unidos invadi√≥ Irak en 2003, los guerrilleros iran√≠es y sus aliados iraqu√≠es combatieron una guerra clandestina contra los soldados estadounidenses: lanzaban misiles a bases y atacaban convoyes. Los grupos paramilitares tambi√©n ayudaron a avivar las tensiones sectarias que llevaron a la guerra civil en Irak de 2006 y 2007 entre los chiitas y los sunitas, lo cual hizo que el entonces presidente estadounidense, George W. Bush, ordenara el aumento del n√ļmero de soldados en la regi√≥n.

Soleimani y otros l√≠deres de su generaci√≥n se formaron con la guerra brutal entre Ir√°n e Irak de los a√Īos ochenta, un conflicto tan cruento -una guerra con trincheras y armas qu√≠micas- que algunos lo compararon con la devastaci√≥n de la Primera Guerra Mundial. Casi un mill√≥n de personas perdi√≥ la vida en ambos bandos y Soleimani pas√≥ buena parte de esa guerra en el frente.

Para √©l y sus compa√Īeros soldados, la guerra fue algo que no deb√≠a repetirse. Asegurarse de que Irak estaba d√©bil y era incapaz de suponer una amenaza para Ir√°n se convirti√≥ en el principal objetivo de la pol√≠tica de Ir√°n hacia Irak despu√©s del derrocamiento de Sadam Husein, a quien Estados Unidos apoy√≥ durante su guerra con Ir√°n en la d√©cada de 1980.

En los a√Īos posteriores a la invasi√≥n estadounidense de Irak en 2003, Ir√°n arremeti√≥ contra lo que consideraba una agresi√≥n estadounidense en la regi√≥n, ya que le preocupaba que Estados Unidos pudiera interesarse en el cambio de r√©gimen en Ir√°n tras la partida de Sadam Husein.

Funcionarios estadounidenses han culpado a Irán de matar a cientos de soldados estadounidenses durante la guerra, muchos con bombas de carga hueca tan sofisticadas que podían penetrar vehículos blindados.

Mientras Estados Unidos buscaba negociar un acuerdo con Irak que les permitiera a las fuerzas estadounidenses permanecer en el pa√≠s despu√©s de la fecha l√≠mite de 2011, fue Soleimani quien presion√≥ sin tregua a los funcionarios iraqu√≠es para que se negaran a firmar, usando una combinaci√≥n de amenazas y promesas de m√°s ayuda financiera y militar, seg√ļn dijeron funcionarios estadounidenses e iraqu√≠es.

En 2014, bajo sus √≥rdenes, los equipos de construcci√≥n iraqu√≠es comenzaron a hacer una carretera para suministros y paramilitares iran√≠es, una peque√Īa pieza del que quiz√° fue el proyecto m√°s importante del general: establecer una ruta terrestre desde Teher√°n hasta el Mediterr√°neo -que cruza Irak y Siria hasta L√≠bano-, desde donde Ir√°n ha apoyado por mucho tiempo a Hezbol√° y que representa una amenaza importante para Israel.

Qasem Soleimani naci√≥ en 1957 en Rabor, al este de Ir√°n, y posteriormente vivi√≥ en la ciudad de Kerman. Fue hijo de un campesino y a los 12 a√Īos comenz√≥ a trabajar en la construcci√≥n. Estudi√≥ hasta la preparatoria y posteriormente trabaj√≥ en el departamento municipal de agua en Kerman, seg√ļn un perfil publicado por los medios estatales iran√≠es.

De acuerdo con un perfil publicado en 2012 en The New Yorker, el padre de Soleimani se endeudó durante el gobierno del sah. Cuando llegó la revolución, simpatizó con la causa y poco después se unió a la Guardia Revolucionaria. Se casó y tuvo hijos, aunque hay historias contradictorias en las noticias iraníes sobre cuántos tuvo.

Al interior de Irán, era visto principalmente como alguien que ejercía más influencia sobre la política exterior del país que el propio ministro de Relaciones Exteriores, Mohamad Yavad Zarif.

Tras su muerte, Soleimani parece haber unido a los partidos políticos rivales de Irán bajo una misma bandera. Las políticas expansionistas de Irán en Siria, Irak y Líbano han sido polémicas a nivel local entre iraníes comunes y algunos políticos reformistas que veían que se desviaba dinero y recursos de Irán para financiar las misiones de Soleimani.

Sin embargo, el viernes hubo solo alabanzas y dolor. Funcionarios iraníes de todo el espectro político emitieron declaraciones para expresar sus condolencias y condenaron a Estados Unidos.

"Fue tan grande que logr√≥ su sue√Īo de ser convertido en m√°rtir por Estados Unidos", escribi√≥ el pol√≠tico reformista y anterior vicepresidente, Mohamad Ali Abtahi.

Soleimani recibi√≥ el m√°s alto honor militar del pa√≠s, la Orden de Zulficar, creada en 1856 bajo la dinast√≠a Kayar. Se convirti√≥ en el √ļnico comandante del ej√©rcito en recibir esa distinci√≥n en la Rep√ļblica Isl√°mica.

El ayatol√° Jamenei fue quien le puso la medalla a Soleimani en febrero del a√Īo pasado y en comentarios que ahora parecen prof√©ticos, dijo: "La Rep√ļblica Isl√°mica lo necesita por muchos a√Īos m√°s. Pero espero que al final, muera como un m√°rtir".

 

 

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Tim Arango report√≥ desde Los √Āngeles; Ronen Bergman desde Tel Aviv, Israel; y Ben Hubbard desde Beirut. Nazila Fathi colabor√≥ con informaci√≥n desde Washington y Farnaz Fassihi desde Nueva York.

Tim Arango es corresponsal en Los √Āngeles. Antes de mudarse a California, pas√≥ siete a√Īos como jefe del bur√≥ de Bagdad y tambi√©n report√≥ sobre Turqu√≠a. Se uni√≥ al Times en 2007 como reportero de medios. @tarangoNYT

Ronen Bergman es parte de la redacción de The New York Times Magazine y está radicado en Tel Aviv. Su libro más reciente es Rise and Kill First: The Secret History of Israel's Targeted Assassinations.

Ben Hubbard es el jefe del buró de Beirut. Ha pasado más de una década en el mundo árabe, incluidos Siria, Irak, Líbano, Arabia Saudita, Egipto y Yemen. @NYTBen




 

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