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Ediciones DATOS-BO.COM
Bolivia: el país con las mayores reservas de litio y tantos problemas para explotarlo
Por: BBC Mundo Martes, Mayo 19, 2020-Hrs.
Reuters

Los bolivianos llevan más de una década escuchando que el país va camino a convertirse en la capital mundial del litio.

"Bolivia va a poner el precio para todo el mundo", lleg√≥ a decir Evo Morales hace un par de a√Īos, cuando anunci√≥ (una vez m√°s) que la era de la industrializaci√≥n de ese metal liviano arrancaba en su pa√≠s.

El expresidente hizo declaraciones similares prácticamente desde que llegó al Palacio de Gobierno en 2006. Sin embargo, el esperado despegue no se llegó a producir durante su mandato.

Y ahora, la crisis económica del sector minero provocada por el coronavirus y la probable caída de los costos en los siguientes meses arrojan más dudas respecto a cuándo el país sudamericano podrá aprovechar su riqueza.

Pese a ello, casi todos los candidatos que buscan la presidencia boliviana en unas elecciones que siguen en suspenso apuestan al litio como el nuevo motor económico de un país acostumbrado desde su creación a vivir de la extracción de materias primas no renovables.

Pese a la incertidumbre existente en todo el mundo, la demanda de este metal para la producción de baterías es la esperanza boliviana.

Adem√°s, a finales de abril, el gobierno transitorio se√Īal√≥ que la explotaci√≥n de este metal ser√° uno de los pilares fundamentales para intentar reactivar la econom√≠a tras la pandemia.

La impresionante cantidad de este recurso que Bolivia posee en su territorio, alrededor de 21 millones de toneladas métricas certificadas, es el motivo para que se le otorgue tanta importancia al despegue de este rubro.

Aunque, a estas alturas, los bolivianos ya saben que convertirse en una potencia en esta industria es mucho más difícil de lo que parece.

Incluso siendo el país con más recursos certificados de litio en el planeta.

21 millones de toneladas

El Servicio Geol√≥gico de Estados Unidos (USGS) report√≥ en febrero de este a√Īo, en su informe anual "Resumen de productos minerales" (Mineral Commodity Summaries), que Bolivia es el primer poseedor de litio desplazando a Argentina, que ocupaba esa posici√≥n hasta 2019.

El motivo, explicado por autoridades bolivianas el a√Īo pasado, es que una empresa estadounidense realiz√≥ una nueva certificaci√≥n de la reserva geol√≥gica que el pa√≠s posee en la zona del Salar de Uyuni, en el suroeste, y concluy√≥ que ah√≠ existen 21 millones de toneladas m√©tricas y no 10 millones como hab√≠a se√Īalado antes una firma francesa.

A Bolivia le sigue Argentina con 19 millones de toneladas métricas y luego Chile, que posee 9 millones.

Los tres países conforman lo que se ha bautizado como el "triángulo del litio".

El reporte de la USGS a√Īade que los recursos de litio en Estados Unidos son de 6,8 millones de toneladas.

Australia se encuentra en el quinto lugar con 6,3 millones y China en el sexto con 4,5 millones.

"Debido a la exploración continua, los recursos de litio identificados han aumentado sustancialmente en todo el mundo y suman alrededor de 80 millones de toneladas", indica el USGS.

La industria boliviana en "fase piloto"

Bolivia administra sus recursos de este metal a trav√©s de la empresa estatal Yacimientos de Litio Bolivianos (YLB), que tiene nueva administraci√≥n a partir de la llegada del gobierno transitorio de Jeanine √Ā√Īez en noviembre de 2019.

El 27 de febrero realizó un informe de rendición de cuentas en el que reportó el avance de las cuatro fases de la estrategia de industrialización.

El país ya produce y exporta cloruro de potasio y carbonato del litio extraídos del Salar de Uyuni, la salina más grande del mundo, de 11.000 kilómetros cuadrados.

Adem√°s tiene en operaciones una planta piloto para la producci√≥n de bater√≠as que se propone producir 6.000 unidades durante este a√Īo y en los siguientes alcanzar una producci√≥n de 20.000 piezas anuales.

Después, el país espera convertirse en un uno de los protagonistas del mercado energético.

Para eso, Bolivia también instaló una planta piloto de materiales catódicos para producir los materiales de cátodo para la producción de baterías.

Acuerdos y acuerdos

A lo largo de estos a√Īos, Bolivia suscribi√≥ diferentes convenios con pa√≠ses de Europa y Asia para explorar alternativas para que la explotaci√≥n del litio pase a una etapa de gran industria, sin embargo esta posibilidad todav√≠a no se materializ√≥.

Uno de los √ļltimos convenios, firmado cuando Evo Morales todav√≠a gobernaba, fue con Alemania, pa√≠s que todav√≠a aguarda que el plan sea reactivado.

"Alemania acoge con beneplácito la intención del gobierno boliviano de continuar nuestra asociación bilateral sobre el litio. Reafirmo el interés de mi país para seguir adelante con el proyecto", afirmó a finales de enero el embajador alemán en La Paz, Sebastian Duppel.

Antes, tambi√©n el a√Īo pasado, Morales y el presidente de Rusia, Vladimir Putin, llegaron a rubricar otro convenio con fines de explotaci√≥n dentro de un ambicioso plan energ√©tico que ten√≠an y que inclu√≠a la instalaci√≥n de un centro de investigaci√≥n y desarrollo en tecnolog√≠a nuclear en Bolivia.

Estos √ļltimos proyectos quedaron en suspenso desde la llegada de √Ā√Īez al poder y por la pandemia del coronavirus.

En similar situación se encuentra el acuerdo firmado por el país sudamericano con una empresa china para producir litio metálico.

A principios de a√Īo, el ministerio de Energ√≠a asegur√≥ que la industrializaci√≥n del recurso met√°lico se mantiene como una "prioridad" del gobierno actual.

Autoridades se√Īalaron que se cre√≥ una comisi√≥n especial que analizar√° varios aspectos del rubro, entre ellos cu√°nto le corresponder√° en regal√≠as a Potos√≠, el departamento boliviano donde se encuentran las reservas bolivianas.

Este √ļltimo factor es uno de los m√°s controversiales puesto que gener√≥ paros c√≠vicos y marchas en la regi√≥n, algo que tambi√©n ha afectado al objetivo de industrializar.

Falta de experiencia

Bolivia no avanza "a paso firme" en la explotaci√≥n del litio por diferentes motivos relacionados a la tecnolog√≠a, la experiencia y las diferencias pol√≠ticas, seg√ļn el experto en la materia Juan Carlos Zuleta.

El investigador, que fue brevemente presidente de la industria estatal del litio, se√Īal√≥ a BBC Mundo que el desaf√≠o de industrializar este recurso corresponde a una rama de miner√≠a distinta a la que el pa√≠s ha desarrollado hasta ahora.

"Bolivia no tiene experiencia en la producción de recursos evaporíticos. A diferencia de la producción tradicional de minerales, para producir recursos evaporíticos se requiere otra clase de conocimientos", sostiene Zuleta.

El entrevistado a√Īade que es necesario combinar geolog√≠a, miner√≠a, metalurgia y qu√≠mica para el desarrollo de esta industria.

"El país no tiene experiencia para este tipo de recursos encontrados en salmueras (aguas de sal por debajo de los salares)".

Seg√ļn Zuleta, son muy pocos pa√≠ses los que tienen el conocimiento necesario para este tipo de explotaci√≥n y eso tambi√©n afecta a las intenciones bolivianas.

"La mayoría de las empresas y países que intentaron cerrar acuerdos con Bolivia estaban recién en un proceso de aprendizaje y no contaban con la tecnología necesaria", indicó.

Para el experto, una de las mejores alternativas para el país es Corea del Sur, que sí ha avanzado en tecnología y química para esta clase de proyectos.

El factor político

Luis Arce Catacora fue el ministro de Economía durante casi todo el mandato de Evo Morales y ahora es el candidato a la presidencia de su partido.

El aspirante llegó a denunciar que "el litio boliviano está en peligro" porque ve en el actual gobierno intenciones de privatizarlo.

"La historia de Bolivia es la historia del saqueo de nuestros recursos naturales. No puede ser que un gobierno de facto, que se dice transitorio, quiera negociar algo que es estructural para los bolivianos, como es el litio", sostuvo Arce Catacora en el inicio de su campa√Īa presidencial.

La exautoridad sostiene que durante la gesti√≥n de Morales s√≠ se dieron los primeros pasos para la industrializaci√≥n del recurso y asegura que de ganar en los comicios que deber√≠an realizarse en este a√Īo su administraci√≥n lograr√° este objetivo.

El candidato se√Īala que con su proyecto el pa√≠s lograr√° generar hasta US$4.500 millones anuales explotando el litio.

Tanto Arce Catacora como Evo Morales aseguran que las protestas y la crisis pol√≠tica del a√Īo pasado que provoc√≥ la ca√≠da del expresidente estuvieron impulsadas por Estados Unidos y las transnacionales para controlar el valioso recurso boliviano.

Por eso le llaman "el golpe del litio".

Una de las principales consignas de toda la gestión de Morales fue la defensa de la soberanía del país respecto a los recursos naturales.

De hecho, a menos de seis meses de llegar al poder, Morales nacionalizó los hidrocarburos y renegoció los contratos con las transnacionales del rubro que operaban en el país.

Arce Catacora sostiene que esta clase de medidas permitieron al pa√≠s el crecimiento econ√≥mico logrado durante la √ļltima d√©cada y la redistribuci√≥n de las ganancias generadas para reducir la pobreza.

Sin embargo, tambi√©n hay quienes se√Īalan que esta postura perjudic√≥ a la industrializaci√≥n del litio.

"Dentro de toda esta retórica del anterior gobierno había un conjunto de falacias, como que las dos primeras fases de la estrategia del litio debían estar totalmente a cargo de Bolivia", indica Juan Carlos Zuleta.

El experto pone como ejemplo el acuerdo de la gesti√≥n de Morales con Alemania en la que, seg√ļn √©l, se pretend√≠a presentar como industrializaci√≥n a la producci√≥n de "una materia prima refinada" (hidr√≥xido de litio).

"Eso es una aberración técnica inaceptable", concluye.

Suspenso

La fecha de las siguientes elecciones presidenciales, que debían realizarse el 3 de mayo, todavía es objeto de controversia y el futuro del país y de su litio se mantienen en suspenso por ello.

Lo más probable es que más de un país se muestre todavía interesado en participar en el desarrollo de lo que podría ser el nuevo motor económico de Bolivia, pero esos ambiciosos planes pasarán antes por la llegada de un nuevo gobierno electo, el fin de las cuarentenas y la difícil reactivación del sector minero e industrial.

El abanico político boliviano en esta oportunidad tiene candidatos que van desde la izquierda nacionalista a una derecha que no disimula su afinidad a la apertura a los mercados internacionales y la reducción del Estado en la administración de los recursos naturales.

Y esa disparidad ideológica entre los aspirantes aumenta el misterio respecto a qué pasará con lo que muchos consideran puede ser el negocio de Bolivia en el siglo XXI.