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Cient铆ficos recolectaron coronavirus del aire de un hospital y descubrieron que puede ser infeccioso
Por: Apoorva Mandavilli/ The New York Times Viernes, Agosto 14, 2020-Hrs.
Getty Images

Muchos expertos creen que el virus en el aire juega un papel importante en la transmisi贸n comunitaria. Un nuevo estudio completa la pieza que falta: los virus flotantes pueden infectar c茅lulas.

Los esc茅pticos de la noci贸n de que el coronavirus se propaga por el aire -incluidos muchos consejeros t茅cnicos de la Organizaci贸n Mundial de la Salud- se han aferrado a una pieza de evidencia que falta: la prueba de que las gotas respiratorias flotantes llamadas aerosoles contienen virus vivo, y no solo fragmentos de material gen茅tico.

Ahora, un equipo de vir贸logos y cient铆ficos de aerosoles ha presentado exactamente eso: la confirmaci贸n de virus infecciosos en el aire.

"Esto es lo que la gente ha estado pidiendo a gritos", dijo Linsey Marr, experta en propagaci贸n de virus en el aire que no particip贸 del trabajo. "Es una evidencia inequ铆voca de que hay virus infecciosos en los aerosoles".

Un equipo de investigaci贸n de la Universidad de Florida logr贸 aislar el virus vivo de los aerosoles recolectados a una distancia de dos a cinco metros de pacientes hospitalizados con la COVID-19, m谩s all谩 de los dos metros recomendados en las pautas de distanciamiento social.

Los hallazgos, publicados en l铆nea la semana pasada, a煤n no han sido examinados por pares, pero ya han causado cierto revuelo entre los cient铆ficos. "Si esto no es una prueba irrefutable, entonces no s茅 qu茅 es", tuite贸 Marr la semana pasada.

Pero algunos expertos dijeron que todav铆a no estaba claro si la cantidad de virus encontrada era suficiente para causar una infecci贸n.

La investigaci贸n fue exigente. Los aerosoles son diminutos por definici贸n, y miden solo hasta cinco micr贸metros de ancho; la evaporaci贸n puede hacerlos a煤n m谩s peque帽os. Los intentos de capturar estas delicadas gotas suelen da帽ar el virus que contienen.

"Es muy dif铆cil tomar muestras de material biol贸gico del aire y que sea viable", dijo Shelly Miller, ingeniera ambiental de la Universidad de Colorado Boulder que estudia la calidad del aire y las enfermedades transmitidas por el aire.

"Tenemos que ser inteligentes al tomar muestras de material biol贸gico para que sea m谩s similar a c贸mo se puede inhalar".

Los intentos anteriores se vieron obstaculizados en un paso u otro del proceso. Por ejemplo, un equipo intent贸 usar un tambor giratorio para suspender los aerosoles, y mostr贸 que el virus permaneci贸 infeccioso hasta por tres horas. Pero los cr铆ticos argumentaron que esas condiciones eran experimentales y poco realistas.

Otros cient铆ficos utilizaron filtros de gelatina o tubos de pl谩stico o vidrio para recolectar aerosoles a lo largo del tiempo. Pero la fuerza del aire redujo los aerosoles y desprendi贸 el virus. Otro grupo logr贸 aislar virus vivos, pero no demostr贸 que el virus aislado pudiera infectar c茅lulas.

En el nuevo estudio, los investigadores dise帽aron un muestreador que usa vapor de agua puro para agrandar los aerosoles lo suficiente como para que puedan recolectarse f谩cilmente del aire. En lugar de dejar estos aerosoles en reposo, el equipo los transfiere inmediatamente a un l铆quido rico en sales, az煤car y prote铆nas, que preserva al pat贸geno.

"Estoy impresionada", dijo Robyn Schofield, qu铆mica atmosf茅rica de la Universidad de Melbourne en Australia, quien mide aerosoles sobre el oc茅ano. "Es una t茅cnica de medici贸n muy inteligente".

Como editora de la revista Atmospheric Measurement Techniques, Schofield est谩 familiarizada con las opciones disponibles, pero dijo que no hab铆a visto ninguna que pudiera estar a la altura de la nueva.

Los investigadores hab铆an utilizado previamente este m茅todo para tomar muestras de aire de las habitaciones del hospital. Pero en esos intentos, otros virus respiratorios flotantes crecieron m谩s r谩pido, lo que dificult贸 aislar el coronavirus.

Esta vez, el equipo recolect贸 muestras de aire de una habitaci贸n reservada para pacientes con la COVID-19 en el hospital Health Shands de la Universidad de Florida. Ninguno de los pacientes en la habitaci贸n fue sometido a procedimientos m茅dicos que se sabe que generan aerosoles, lo que la OMS y otros organismos han sostenido que son la principal fuente de virus transmitidos por el aire en un entorno hospitalario.

El equipo utiliz贸 dos muestreadores, uno a unos dos metros de los pacientes y el otro a unos cinco metros de ellos. Los cient铆ficos pudieron recolectar virus a ambas distancias y luego demostrar que el virus que hab铆an extra铆do del aire podr铆a infectar c茅lulas en una placa de laboratorio.

La secuencia del genoma del virus aislado era id茅ntica a la del hisopo de un paciente sintom谩tico reci茅n admitido en la habitaci贸n.

La habitaci贸n ten铆a seis cambios de aire por hora y estaba equipada con filtros eficientes, irradiaci贸n ultravioleta y otras medidas de seguridad para inactivar el virus antes de que el aire se reintrodujera en la habitaci贸n.

Eso puede explicar por qu茅 los investigadores encontraron solo 74 part铆culas de virus por litro de aire, dijo John Lednicky, vir贸logo principal del equipo de la Universidad de Florida. Los espacios interiores sin buena ventilaci贸n -como las escuelas- podr铆an acumular mucho m谩s virus en el aire, dijo.

Pero otros expertos se帽alaron que era dif铆cil extrapolar los hallazgos para calcular el riesgo de infecci贸n de una persona.

"No estoy segura de que estos n煤meros sean lo suficientemente altos como para causar una infecci贸n en alguien", dijo Angela Rasmussen, vir贸loga de la Universidad de Columbia en Nueva York.

"La 煤nica conclusi贸n que puedo sacar de este art铆culo es que se pueden cultivar virus viables sacados del aire", dijo. "Pero eso no es poca cosa".

Varios expertos se帽alaron que la distancia a la que el equipo encontr贸 el virus es mucho mayor que los dos metros recomendados para el distanciamiento f铆sico.

"Sabemos que en interiores esas reglas de distancia ya no importan", dijo Schofield. Y a帽adi贸 que los peque帽os aerosoles tardan unos cinco minutos en atravesar la habitaci贸n, incluso con aire quieto.

El m铆nimo de dos metros es "enga帽oso, porque la gente piensa que est谩 protegida en el interior y en realidad no lo est谩", asegur贸.

Esa recomendaci贸n se bas贸 en la noci贸n de que "las got铆culas grandes del tipo balas de ca帽贸n" eran los 煤nicos veh铆culos para el virus, dijo Marr. Agreg贸 que cuanta m谩s distancia puedan mantener las personas, mejor.

Los hallazgos tambi茅n deber铆an impulsar a prestar atenci贸n a las precauciones para la transmisi贸n a茅rea, como una mejor ventilaci贸n, coment贸 Seema Lakdawala, experta en virus respiratorios de la Universidad de Pittsburgh.

"Todos sabemos que este virus puede transmitirse de todas estas formas, pero solo nos estamos enfocando en un peque帽o subconjunto", dijo Lakdawala.

Ella y otros expertos notaron un aspecto extra帽o del nuevo estudio. El equipo inform贸 haber encontrado tanto ARN viral como virus infeccioso, pero otros m茅todos generalmente encontraron aproximadamente cien veces m谩s material gen茅tico.

"Cuando se hacen hisopados nasales o muestras cl铆nicas, hay mucho m谩s ARN que virus infecciosos", dijo Lakdawala.

Lednicky ha recibido correos electr贸nicos y llamadas telef贸nicas de investigadores de todo el mundo que le preguntan sobre ese hallazgo. Dijo que volver铆a a comparar sus n煤meros para estar seguro.

Pero, en 煤ltima instancia, agreg贸, las cifras exactas pueden no importar. "Podemos hacer crecer el virus a partir del aire; creo que esa deber铆a ser la lecci贸n m谩s importante".

Apoorva Mandavilli es reportera del Times y se enfoca en ciencia y salud global. En 2019 gan贸 el premio Victor Cohn a la Excelencia en Reportaje sobre Ciencias M茅dicas. @apoorva_nyc