La ciencia intenta responder al mayor enigma sobre el coronavirus: la inmunidad
Por: El País
Abril 2020
Fotografia: Rodrigo Abd / AP

Esta semana, uno de los países que mejor está conteniendo la pandemia del coronavirus aportó un dato preocupante. El Centro de Control de Enfermedades de Corea del Sur informó que hasta 116 pacientes a los que se consideraba curados habían vuelto a dar positivo unos días después. El país está analizando estos casos y no ha aportado más datos.

Algo relacionado est√° sucediendo en hospitales espa√Īoles, donde un buen n√ļmero de pacientes dan negativo en la principal prueba diagn√≥stica, la PCR, aunque ya muestran signos de enfermedad, seg√ļn datos de la Sociedad Espa√Īola de Inmunolog√≠a recabados en varios centros hospitalarios.

Estas observaciones llevan a una pregunta que a√ļn no tiene respuesta: ¬Ņcu√°l es la reacci√≥n del sistema inmune ante el nuevo coronavirus? De ella se derivan otras dos inc√≥gnitas fundamentales. ¬ŅPuede contagiarse una persona dos veces? ¬ŅPor cu√°nto tiempo ser√° inmune al virus una vez que ha superado la infecci√≥n?

Los coronavirus humanos m√°s parecidos al SARS-CoV-2 son el SARS que surgi√≥ en 2002 y el MERS de 2012. En 2006 un estudio demostr√≥ que las personas que tuvieron SARS y se curaron ten√≠an en su sangre anticuerpos contra el virus dos a√Īos despu√©s. En el caso del MERS eran hasta tres a√Īos. La duda es si esos anticuerpos siguen siendo capaces de localizar y eliminar el virus.

No se sabe cuánto dura la inmunidad de una persona ante el SARS-CoV-2. La razón fundamental es que China lanzó la primera alerta sobre la epidemia hace apenas tres meses y medio, no ha pasado suficiente tiempo. Además, muchos países están teniendo complicaciones para desarrollar las pruebas serológicas necesarias.

¬ŅPor qu√© hay enfermos con lesiones pulmonares y s√≠ntomas que dan negativo y otros curados que dan positivo? Hay muchas explicaciones m√°s probables que la reinfecci√≥n, explica √Āfrica Gonz√°lez, presidenta de la Sociedad Espa√Īola de Inmunolog√≠a. "Hay estudios recientes en China que indican que la sensibilidad de la PCR es de en torno a un 67%", se√Īala. Esta sensibilidad, seg√ļn este estudio de 173 pacientes, desciende a un 54% a partir del d√≠a ocho tras el inicio de los s√≠ntomas y hasta un 45,5% en los d√≠as 15 al 39.

"Las cargas virales en las muestras del tracto respiratorio superior son mucho m√°s bajas que las de las muestras inferiores, la liberaci√≥n de cargas virales de pacientes en diferentes etapas de infecci√≥n var√≠a en un amplio rango, la recolecci√≥n de muestras de hisopos de alta calidad requiere de personal cualificado, los reactivos de PCR de diferentes fuentes tienen una alta variabilidad", detalla. "Los casos de reinfecci√≥n podr√≠an ser posibles, pero seguramente anecd√≥ticos. Lo m√°s probable es que se trata solo de persistencia del virus en algunos pacientes, que puede ser superior a los 25 d√≠as", a√Īade. La forma de evitar estos falsos positivos ser√≠a realizar una prueba de anticuerpos complementaria lo que permite elevar la sensibilidad de la prueba al 100% a partir de los 15 d√≠as se enfermedad.

En Espa√Īa por ahora no hay constancia de casos de reinfecci√≥n, seg√ļn los t√©cnicos del Ministerio de Sanidad, que esperan que estas no sean posibles debido a la generaci√≥n de anticuerpos.

Cuando cualquier virus entra en el cuerpo, se activan dos líneas de defensa del sistema inmune. La primera es innata, la tenemos desde que nacemos y consiste principalmente en macrófagos, células devoradoras que se lanzan a ciegas contra cualquier invasor, lo engullen y lo descuartizan. A la vez se activa la segunda línea de defensa, la adaptativa, que es específica para cada patógeno. En este cuerpo de élite están los anticuerpos, proteínas que han recibido un retrato robot del virus: un fragmento de la secuencia de su genoma llamada antígeno. Cuando encuentran ese fragmento, que puede ser una de las proteínas que recubren al virus, se unen a ella y evitan así que la partícula viral contagie a otra célula e inician el proceso para destruirla.

Contra el coronavirus se producen primero anticuerpos IgM -siglas de inmunoglobulina M- que son los primeros en acudir, pero tambi√©n los menos espec√≠ficos. Una segunda oleada llega con los IgG, cuyo conocimiento y afinidad por el virus es mayor. "Seg√ļn los estudios publicados hasta el momento, sabemos que las IgM aparecen entre siete y 12 d√≠as despu√©s de la aparici√≥n de los primeros s√≠ntomas de covid-19", explica Francisco Borrego, jefe de inmunopatolog√≠a del Hospital Cruces de Baracaldo. "Mientras, los anticuerpos IgG empezar√≠an a ser detectables a partir del d√≠a 14", a√Īade.

Es demasiado pronto para saber por cu√°nto tiempo estos anticuerpos permanecen en la sangre y son funcionales. Seg√ļn un estudio de 173 pacientes en China publicado a finales de marzo, las IgM e IgG siguen presentes hasta 39 d√≠as despu√©s del inicio de los s√≠ntomas. Es lo m√°ximo observado hasta el momento.

La clave de la inmunidad puede estar en otro tipo de c√©lulas inmunes: los linfocitos T, otro componente de la respuesta inmune adaptativa. Un linfocito puede identificar una c√©lula infectada y destruirla, reconocer al virus y matarlo, recordar una o varias de sus prote√≠nas para que pasados meses, a√Īos, incluso a veces toda una vida, puedan volver a identificarlo y matarlo. Por ahora, la informaci√≥n sobre linfocitos T en la covid-19 es pr√°cticamente inexistente.

"En general, podemos decir que si se han generado anticuerpos IgG, también se han creado linfocitos T contra el virus", explica Manel Juan, inmunólogo del Hospital Clínico de Barcelona. "Estudiar los linfocitos es complicado metodológicamente porque necesitas aislarlos de la sangre y que sigan vivos, enfrentarlos a un antígeno del virus, incubar la mezcla y observar la respuesta. Hasta ahora hemos estado sobrecargados con el día a día y ha sido imposible hacer esto. Esperamos que la próxima semana, si es que no hay un repunte de casos, podamos tener los primeros datos de pacientes sobre esto", explica.

Algo similar sucede con los anticuerpos. "Detectarlos en sangre no significa que sean protectores, no todos bloquean la entrada del virus", advierte √Āfrica Gonz√°lez. "Estudiar si un anticuerpo es neutralizante es complejo; necesitas c√©lulas que se infecten del virus y trabajar con el virus vivo, algo al alcance de pocos laboratorios en Espa√Īa", resalta. En este sentido los tests r√°pidos no valen de mucho, pues solo indican si hay o no hay anticuerpos, no si son activos y funcionales.

Hay observaciones preliminares que indican que el virus puede atacar a los linfocitos T y desactivarlos. Uno de los marcadores que pueden indicar que un paciente desarrollará covid-19 grave es la caída de linfocitos. "Esta enfermedad es un reto porque vemos que el virus es capaz de inhibir la respuesta inmune adaptativa", reconoce May Villar, jefa de inmunología del Hospital Ramón y Cajal de Madrid. "Por esto es importante usar con mucho cuidado algunos tratamientos inmunosupresores que pueden empeorar las cosas, como ya se ha visto con el interferón", destaca.

"Si has sido infectado y has pasado la infecci√≥n, lo m√°s probable es que la memoria inmune te dure, aunque siempre se va desvaneciendo", explica la vir√≥loga Margarita del Val, del Centro de Biolog√≠a Molecular Severo Ochoa (CBMSO-CSIC). Su laboratorio es uno de los que va a comenzar ensayos con virus vivos para probar la efectividad de los anticuerpos y linfocitos extra√≠dos a pacientes. "La clave es si se desvanece poco o mucho, pero incluso si fuera poco y pudiese ser posible una segunda infecci√≥n, esta ser√≠a m√°s benigna", opina. La excepci√≥n a esto son algunos flavivirus como el dengue que en unas pocas personas causa una segunda infecci√≥n m√°s intensa, "pero no hay razones para pensar que este coronavirus sea as√≠", detalla. La investigadora espera tener resultados a finales de a√Īo, aunque en esto no se pueden acelerar los tiempos: hay que hacer seguimiento de los recuperados durante meses, o a√Īos.

Estos estudios son fundamentales para explicar si todos los infectados de coronavirus, incluidos los asintom√°ticos, desarrollan linfocitos de memoria que dar√≠an inmunidad a largo plazo. Por el momento, bas√°ndose en estudios con otros pat√≥genos, la respuesta es que s√≠, aventura Juan. "Sabemos que cuando le das una vacuna a una persona esta no genera enfermedad, pero s√≠ produce linfocitos T", destaca, pero a√Īade que, por lo general, la respuesta inmune es m√°s fuerte y duradera cuanto m√°s grave es la infecci√≥n.

A√ļn hay otra pregunta crucial: ¬Ņcu√°nta gente se ha infectado? Imposible saberlo sin realizar una prueba serol√≥gica en busca de anticuerpos. Seg√ļn Juan, lo ideal ser√≠a hacerle esta prueba a toda la poblaci√≥n espa√Īola o al menos una gran proporci√≥n. Este no es el plan del Gobierno, que de momento se plantea hacer un ensayo aleatorio en unas 30.000 familias.

"Tecnol√≥gicamente podr√≠amos haber hecho un test a casi todo el mundo si nos hubiesen avisado con un mes de antelaci√≥n", opina Juan. "Si no se ha hecho ha sido por un tema regulatorio y pol√≠tico. Se prefer√≠a encargar los tests a una empresa homologada que ofreciese el mejor precio. Esto no ha funcionado en un contexto como el actual porque los pa√≠ses fabricantes han preferido quedarse sus existencias. En nuestro hospital hab√≠amos comprado pruebas a Alemania pero se las han quedado. Ahora estamos desarrollando las nuestras", a√Īade.

 

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