La revolución científica silenciosa que podría solucionar el dolor crónico

Por David Dobbs | The New York Times
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Dolor crónico

El dolor crónico es uno de los problemas médicos más costosos del mundo, ya que afecta a una de cada cinco personas, y uno de los más misteriosos. Sin embargo, en las dos últimas décadas, los descubrimientos sobre el papel crucial que desempeña la glía —un conjunto de células del sistema nervioso que antes se consideraba mero soporte de las neuronas— han reescrito el fundamento científico del dolor crónico.

Estos descubrimientos han proporcionado a los pacientes y a los médicos la explicación científica sólida de la que antes carecía el dolor crónico. De este modo, esta ciencia emergente del dolor crónico está empezando a influir en la atención a la salud, no al crear nuevos tratamientos, sino al legitimar el dolor crónico para que los médicos lo tomen más en serio.

Aunque la glía está repartida por todo el sistema nervioso y ocupa casi la mitad de su espacio, durante mucho tiempo recibió mucha menos atención científica que las neuronas, que realizan la mayor parte de la señalización en el cerebro y el cuerpo. Algunos tipos de glía se asemejan a las neuronas, con cuerpos parecidos a los de las estrellas de mar, mientras que otros parecen estructuras construidas con juegos Erector, con sus partes estructurales largas y rectas unidas en nodos.

Cuando se descubrió por primera vez a mediados del siglo XIX, se pensó que la glía —de la palabra griega para pegamento— era solo un tejido conectivo que mantenía unidas a las neuronas. Más tarde se las rebautizó como el personal de limpieza del sistema nervioso, ya que se descubrió que alimentaban a las neuronas, limpiaban sus residuos y eliminaban a sus muertos.

En la década de 1990 se les comparó con el personal de secretaría cuando se descubrió que también ayudaban a las neuronas a comunicarse. Sin embargo, las investigaciones de los últimos 20 años han demostrado que la glía no solo apoya y responde a la actividad neuronal, como las señales de dolor, sino que a menudo la dirige, con enormes consecuencias para el dolor crónico.

Si es la primera vez que te enteras de esto y eres uno de los más de mil millones de personas en la Tierra que sufren dolor crónico (es decir, un dolor que dura más tiempo que de tres a seis meses y que no tiene una causa aparente o que se ha independizado de la lesión o enfermedad que lo causó), puede que te sientas tentado a decir que tu glía está estropeando su trabajo de gestión del dolor.

Y tendrías razón. Los investigadores creen ahora que, en el dolor crónico, la glía lleva a una red de dolor sana a un estado desregulado, al enviar señales de dolor falsas y destructivas que nunca terminan. El dolor se convierte entonces no en una advertencia de daño, sino en una fuente del mismo; no en un síntoma, sino, como dice el investigador del dolor de Stanford, Elliot Krane, en “su propia enfermedad”.