Vida en Venus: el revolucionario hallazgo que muestra que puede haber vida extraterrestre
Por: BBC Mundo
Septiembre 2020
Fotografia: JAXA/ISAS/Akatsuki Project Team

La idea de que organismos vivos estén flotando en las nubes del planeta Venus es una posibilidad extraordinaria.

Pero esto es precisamente lo que está siendo considerado por astrónomos después de que detectaran una sustancia en la atmósfera que no logran explicar.

Se trata de un gas conocido como fosfano o fosfina (PH3), una molécula formada por un átomo de fósforo y tres átomos de hidrógeno.

En la Tierra se asocia a la fosfina con la vida. Se encuentra en los microbios que viven en las entra√Īas de animales como los ping√ľinos o en ambientes pobres en ox√≠geno como los pantanos.

Es un gas que se puede producir industrialmente, por supuesto.

Pero en Venus no existen las f√°bricas; y ciertamente no hay ping√ľinos.

Entonces, ¬Ņc√≥mo es posible que ese gas est√© all√≠, a 50 km de la superficie del planeta?

La profesora Jane Greaves, de la Universidad de Cardiff (Reino Unido), y sus colegas se est√°n haciendo la misma pregunta.

Y han publicado un artículo en la revista Nature Astronomy que detalla sus hallazgos sobre la fosfina en Venus, así como las diversas investigaciones que han hecho para intentar demostrar que esta molécula podría tener un origen natural y no biológico.

Pero por el momento, est√°n confundidos.

Debido a todo lo que se sabe de Venus, nadie ha logrado explicar una vía abiótica hacia la fosfina. No en las cantidades que se han detectado.

Esto significa que vale la pena considerar que exista una fuente de vida en ese planeta.

"A lo largo de toda mi carrera me he interesado en buscar vida en otras partes del Universo, por eso me impresiona que esto sea posible", dijo la profesora Greaves.

"Pero sí, estamos animando genuinamente a otras personas a que nos digan lo que podríamos habernos pasado por alto. Nuestro artículo y los datos son de acceso abierto; así es como funciona la ciencia".

¬ŅQu√© es lo que han detectado exactamente?

El equipo la profesora Greaves identificó por primera vez la fosfina en Venus con ayuda del telescopio James Clerk Maxwell en Hawái, y luego confirmó su presencia utilizando el de Atacama en Chile.

La fosfina tiene una "línea de absorción" distintiva que estos radiotelescopios perciben a una longitud de onda de aproximadamente 1 mm.

El gas puede ser observado en latitudes medias del planeta a aproximadamente 50-60 km de altitud. La concentraci√≥n es peque√Īa, formando solo 10-20 partes en cada mil millones de mol√©culas atmosf√©ricas. Pero en este contexto, eso es mucho.

¬ŅPor qu√© es tan interesante?

Venus no est√° en el top de la lista cuando se habla de la posibilidad de que haya vida en otras partes de nuestro Sistema Solar.

Comparado con la Tierra, es un infierno. El 96% de su atmósfera está compuesta de dióxido de carbono y ha experimentado un efecto invernadero fuera de control. Las temperaturas de la superficie son como las de un horno para hacer pizza: de más de 400 grados.

Las sondas espaciales que han aterrizado en ese planeta han sobrevivido solo unos minutos antes de averiarse.

Sin embargo, 50 km más al norte las temperaturas son menos extremas. Por eso se cree que, si realmente hay vida en Venus, aquí es exactamente donde se podría encontrar.

¬ŅPor qu√© debemos tener dudas?

Las nubes son gruesas y est√°n compuestas principalmente de √°cido sulf√ļrico en un 75-95%, lo cual es catastr√≥fico para las estructuras celulares que componen los organismos vivos en la Tierra.

William Bains, un doctor afiliado al Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT) de Estados Unidos, es un bioquímico del equipo y ha estudiado varias combinaciones de diferentes compuestos que se espera que existan en Venus.

Bains ha examinado si los volcanes, los rayos e incluso los meteoritos podr√≠an desempe√Īar un papel en la producci√≥n de PH3, y dice que todas las reacciones qu√≠micas que ha investigado son demasiado d√©biles (10.000 veces) para producir la cantidad de fosfina que se ha observado.

El doctor cree que para sobrevivir al √°cido sulf√ļrico los microbios venusianos en el aire tendr√≠an que utilizar una bioqu√≠mica desconocida y radicalmente diferente, o desarrollar una especie de armadura.

"En principio, un tipo de vida m√°s amante del agua podr√≠a esconderse dentro de una capa protectora de alg√ļn tipo dentro de las gotas de √°cido sulf√ļrico", le dijo Bains al programa The Sky At Night de la BBC.

"Estamos hablando de bacterias que se rodean de algo m√°s resistente que el tefl√≥n y se sellan por completo. Pero entonces, ¬Ņc√≥mo comen? ¬ŅC√≥mo intercambian gases? Es una verdadera paradoja".

¬ŅCu√°l ha sido la reacci√≥n?

El equipo es cauteloso y recalca que no afirma haber encontrado vida en Venus, pero dice que la idea debe explorarse más a medida que los científicos también buscan cualquier vía química geológica o abiótica que pueda explicar el fenómeno.

El doctor Colin Wilson, de la Universidad de Oxford, trabajó en la sonda espacial Venus Express (2006-2014) -la primera misión de la Agencia Espacial Europea (ESA) al planeta Venus- y aseguró que las observaciones de la profesora Greaves impulsarían una nueva ola de investigación en el planeta.

"Es realmente emocionante y conducir√° a nuevos descubrimientos, incluso si la detecci√≥n de fosfina original resultara ser una mala interpretaci√≥n espectrosc√≥pica, lo cual no creo que sea el caso. Creo que la vida en las nubes de Venus hoy es tan improbable que encontraremos otras maneras qu√≠micas de crear fosfina en la atm√≥sfera, pero descubriremos muchas cosas interesantes sobre Venus durante la b√ļsqueda ", le dijo a la BBC.

El doctor Lewis Dartnell, de la Universidad de Westminster, tambi√©n toma la noticia con pinzas. √Čl estudia las posibilidades de vida m√°s all√° de la Tierra y considera que Marte o las lunas de J√ļpiter y Saturno son una mejor apuesta para encontrar vida.

"Que la vida puede sobrevivir en las plataformas superiores de las nubes de Venus es algo muy revelador, porque significar√≠a que tal vez la vida es muy com√ļn en nuestra galaxia en su conjunto. Tal vez la vida no necesita planetas muy parecidos a la Tierra y podr√≠a sobrevivir en otros, en planetas infernales parecidos a Venus en la V√≠a L√°ctea".

¬ŅC√≥mo se puede resolver la inc√≥gnita?

Enviando una sonda para estudiar específicamente la atmósfera de Venus.

La NASA pidi√≥ recientemente a los cient√≠ficos que trabajaran en el dise√Īo de una posible misi√≥n insignia para la d√©cada de 2030. Los buques insignia son los artefactos m√°s capaces, y m√°s caros, que utiliza la NASA.

Y se ha propuesto un aerobot, o robot aéreo, para que viaje a través de las nubes de Venus.

"Los rusos hicieron esto con su globo Vega (en 1985)", explic√≥ la profesora Sara Seager, del MIT y miembro del equipo. "Fue recubierto con tefl√≥n para protegerlo del √°cido sulf√ļrico y flot√≥ durante un par de d√≠as.

"Definitivamente podríamos hacer algunas mediciones in situ. Podríamos concentrar las gotas y medir sus propiedades. Incluso podríamos llevar un microscopio y tratar de buscar la vida misma".

 

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