Lanzamiento de SpaceX y la NASA: La era de los viajes comerciales al espacio
Por: BBC Mundo
Mayo 2020
Fotografia: SPACEX

La empresa de Elon Musk SpaceX est√° a punto de lanzar su c√°psula espacial Crew Dragon por primera vez con astronautas a bordo.

Es la primera misi√≥n de la NASA, la agencia espacial estadounidense, y una compa√Ī√≠a privada, y da el pistoletazo de salida a la era de los viajes comerciales al espacio.

El evento est√° previsto para el mi√©rcoles a las 4:33 p.m. (21:33 GMT) desde Cabo Ca√Īaveral, Florida. Y si el tiempo no acompa√Īa, hay una segunda fecha: el s√°bado 30 de mayo.

El lanzamiento ha levantado tanta expectación que incluso espera la presencia del presidente de Estados Unidos, Donald Trump.

La BBC responde algunas de las preguntas más comunes sobre esta misión.

1. ¬ŅPor qu√© una empresa privada lanza al espacio astronautas de la NASA?

La NASA ha estado planeando externalizar el transporte de tripulaci√≥n a la Estaci√≥n Espacial Internacional (EEI) desde comienzos de los a√Īos 2000.

Después del accidente del transbordador espacial Columbia durante su retorno a la Tierra en 2003, la agencia espacial se centró en desarrollar una nave de reemplazo que pudiera viajar a la Luna.

Incluir a empresas privadas en el traslado de tripulantes y mercancías a la EEI era un paso necesario para poder financiar el programa.

En 2014, la empresa de Elon Musk SpaceX y el gigante aeroespacial Boeing resultaron ganadores de un contrato de la NASA para el transporte de tripulantes.

SpaceX hará su lanzamiento primero: la nave espacial Crew Dragon despegará el próximo miércoles sobre un cohete Falcon 9 desde el Kennedy Space Center, ubicado a unos 300 km al norte de Miami.

2. ¬ŅQu√© es SpaceX?

SpaceX es una empresa estadounidense que ofrece servicios de lanzamiento comerciales y p√ļblicos en sus cohetes Falcon 9 y Falcon Heavy.

El empresario Elon Musk fund√≥ la compa√Ī√≠a en 2002 con el objetivo de reducir los costos del transporte espacial y hacer posible la colonizaci√≥n de Marte.

SpaceX fue la primera empresa privada en hacer regresar cohetes a la Tierra con energía de propulsión para que puedan volver a ser usados en lugar de ser desechados.

Ha realizado envíos de mercancía a la EEI regularmente y ahora intentará iniciar el transporte de astronautas.

La empresa de Musk también está desarrollado una nave más grande para transportar personas llamada Starship que podría empezar el proceso del asentamiento en Marte.

3. ¬ŅQui√©n es Elon Musk?

Nacido en Sud√°frica, Elon Musk obtuvo m√°s de US$160 millones con la venta del servicio de pago online PayPal a eBay.

Su deseo de ver a la humanidad convertida en una verdadera civilización espacial fue el motor detrás de la creación de SpaceX.

Pero también ha estado implicado en la fundación de una variedad de empresas, como la fabricante de autos eléctricos Tesla.

También concibió el proyecto llamado Hyperloop, un medio de trasporte de alta velocidad que usa cápsulas que viajan a través de un sistema de tubos.

Su colorida personalidad y estilo de vida lo convirtieron en inspiración para el personaje de Marvel Comics Tony Stark, interpretado por Robert Downey Jr.

Musk no es ajeno a la controversia: sus tuits han dado lugar a demandas e incluso lo llevaron a tener que abandonar la presidencia de Tesla, aunque permaneció como director ejecutivo.

4. ¬ŅPor qu√© es tan importante el lanzamiento?

Desde la retirada del programa de transbordadores espaciales en 2011, la NASA le ha estado pagando a Rusia decenas de millones de dólares para enviar a sus astronautas en la nave Soyuz.

El lanzamiento de Crew Dragon desde Florida supone el primero de humanos desde territorio estadounidense en nueve a√Īos.

Se ve como un paso crucial para restaurar el prestigio de EE.UU. en la carrera espacial.

Será también la primera vez que una empresa privada ponga astronautas en órbita.

5. ¬ŅQu√© es la Crew Dragon?

La Crew Dragon es la nave espacial que transportará astronautas a la EEI el miércoles.

Es una elegante evolución de la nave Dragon que fue construida para transportar mercancía a dicho puesto remoto.

La Crew Dragon est√° dise√Īada para transportar un m√°ximo de siete pasajeros, pero los vuelos de la NASA llevar√°n cuatro, y el resto del espacio se destinar√° a suministros.

Está equipada con propulsores que le hacen posible maniobrar en el espacio y acoplarse a la estación espacial bajo control autónomo.

A diferencia de naves espaciales anteriores, la cabina de la tripulación incluye controles de pantalla táctil en lugar de botones físicos.

6. ¬ŅQui√©nes son los astronautas que ir√°n al espacio?

Bob Behnken y Doug Hurley son astronautas de la NASA.

Fueron seleccionados en el a√Īo 2000 y cada uno ha volado al espacio dos veces en transbordador.

Son de los más experimentados del equipo de astronautas y los dos tienen formación de pilotos de prueba, algo esencial para dirigir la nueva nave espacial.

Hurley ha pasado un total de 28 días y 11 horas en el espacio, mientras que Behnken ha acumulado un total de 29 días y 12 horas, incluyendo 37 horas de paseo espacial.

7. ¬ŅQu√© van a hacer Behnken y Hurley?

Las naves dise√Īadas para transportar astronautas tienen que superar un proceso que asegure que pueden operar de forma segura.

El lanzamiento es, en esencia, el √ļltimo paso del proceso de validaci√≥n.

Una vez en órbita, Behnken y Hurley probarán el sistema de control ambiental de la Crew Dragon, los monitores y controles y los propulsores para maniobrar.

Monitorearán el sistema autónomo de acoplamiento durante la aproximación a la estación espacial y pasarán a ser miembros de la tripulación de la EEI.

En ese puesto remoto en órbita continuarán realizando pruebas en la Crew Dragon además de otras tareas relacionadas con la estación espacial.

Cuando llegue el momento de regresar a la Tierra, la Crew Dragon los lanzará en paracaídas al océano Atlántico.

La cápsula y la tripulación serán recogidas por un barco llamado Go Navigator.

8. ¬ŅQu√© pasa si algo sale mal durante el lanzamiento?

La Crew Dragon tiene un sistema interno para abortar la operaci√≥n dise√Īado para salvar la vida de los tripulantes en caso de emergencia.

Si hay un problema durante el ascenso, como que se pare un motor del cohete, la nave prender√° motores para propulsar la c√°psula con sus ocupantes y desprenderse del cohete.

La cápsula caerá de forma segura gracias a un paracaídas.

SpaceX realizó con éxito una prueba de este sistema el pasado 19 de enero.

9. ¬ŅY esos trajes espaciales?

Los trajes espaciales que Behnken y Hurley vestir√°n en la c√°psula se ven muy distintos a anteriores dise√Īos.

En fuerte contraste con los gruesos trajes de color calabaza y los cascos redondos de la época del transbordador espacial, los trajes de SpaceX son finos, blancos y de una pieza, con pulidos cascos impresos en 3D.

Cada uno est√° hecho a medida de los astronautas.

Si se parecen en algo a elementos de una pel√≠cula de ciencia ficci√≥n probablemente sea porque su aspecto fue concebido por un dise√Īador de trajes de Hollywood, Jose Fernandez, que ha trabajado en pel√≠culas de Batman, X-Men y Thor.

Pero los trajes tambi√©n tienen que ser pr√°cticos: est√°n dise√Īados para mantener a los astronautas con vida en caso de que haya despresurizaci√≥n de la cabina; es decir, ausencia de aire en el interior de la nave.

10. ¬ŅQu√© pasa despu√©s?

Si la misión Demo-2 de Crew Dragon es exitosa, SpaceX seguirá adelante con las seis misiones operativas a la EEI que tiene que cumplir bajo el contrato de US$2.600 millones con la NASA.

Boeing tiene un acuerdo similar por US$4.200 millones para transportar tripulantes a la estación espacial en su nave CST-100 Starliner.

 

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